Philip Sheridan prend le commandement de l'Armée de la Shenandoah

Philip Sheridan prend le commandement de l'Armée de la Shenandoah

Le général de l'Union Ulysses S. Grant nomme le général Philip Sheridan commandant de l'armée de la Shenandoah. En quelques mois, Sheridan chassa une force confédérée de la vallée de Shenandoah et détruisit presque toutes les sources possibles d'approvisionnement des rebelles, contribuant ainsi à sceller le sort de la Confédération.

À l'été 1864, le général confédéré Robert E. Lee avait envoyé une partie de son armée à Petersburg, Virginie, commandée par Jubal Early, pour harceler les unités fédérales dans la région de Shenandoah et menacer Washington, DC Les confédérés avaient utilisé la même stratégie en 1862, lorsque le général Thomas J. « Stonewall » Jackson soulagea efficacement la pression de l'Union sur Richmond avec une campagne dans le Shenandoah.

En juillet, Early fit marcher son armée à travers la vallée et le long du Potomac jusqu'à la périphérie de Washington, forçant Grant à retirer certaines de ses troupes des défenses de Petersburg et à protéger la capitale nationale. Frustré par l'incapacité des généraux Franz Sigel et David Hunter à gérer efficacement les forces d'Early dans le Shenandoah, Grant se tourna vers le général Philip Sheridan, un général qualifié qui servit avec lui dans l'ouest avant que Grant ne devienne le commandant en chef des forces de l'Union au début de 1864. Étonnamment, Grant avait placé Sheridan, un chef d'infanterie efficace, en charge de la division de cavalerie de l'armée du Potomac pour la campagne contre Lee. Grant a maintenant remis à Sheridan le commandement de l'armée de la Shenandoah, composée de 40 000 soldats dont de nombreux vétérans démoralisés de la campagne d'été.

Sheridan n'a pas perdu de temps et a lancé une offensive en septembre qui a mis en déroute l'armée d'Early, puis détruit la plupart des ressources agricoles de la région. Bien que cette victoire ne soit pas aussi célèbre que la marche du général de l'Union William T. Sherman à travers la Géorgie, qui a eu lieu au même moment, elle a peut-être été encore plus complète. La vallée de Shenandoah, si importante tout au long de la guerre, a été rendue inutile à la Confédération à la fin de l'automne.


La combustion

La division Custer se retirant du mont Jackson dans la vallée de Shenandoah, le 7 octobre 1864 par Alfred R Waud

La vallée de Shenandoah en flammes

"Qu'est-ce qui est le pire dans la guerre, brûler une grange ou tuer un autre homme?" Officier de cavalerie confédéré

La vallée de Shenandoah est devenue une cible de choix en 1864 lorsque la guerre de Sécession est passée d'une guerre limitée à une « guerre totale ». Lorsque la guerre a commencé, les deux parties ont principalement suivi une stratégie dans laquelle les armées se sont combattues sans détruire intentionnellement les biens civils. Lorsque le général Ulysses S. Grant devint général en chef de l'armée fédérale en mars 1864, lui et le président Lincoln se rendirent compte que l'ampleur de la guerre devrait changer pour mettre fin aux combats. Cette nouvelle politique de « guerre totale » appelait à un effort de guerre plus large contre la population du Sud et autorisait le ciblage direct des biens civils, si cela était jugé utile à l'effort de guerre confédéré. Ce changement a été conçu non seulement pour détruire les fournitures, le bétail et la nourriture destinés aux armées confédérées, mais aussi pour briser la volonté des peuples du Sud de continuer à se battre. Le général Philip Sheridan, qui a mené cette nouvelle politique dans la vallée de Shenandoah, a justifié cette nouvelle pratique :

Ceux qui reposent chez eux en paix et dans l'abondance ne voient que peu les horreurs… (de la guerre) et y deviennent même indifférents au fur et à mesure de la lutte, se contentant d'encourager tous ceux qui sont valides à s'engager dans la cause…. C'est une autre affaire, cependant, lorsque la privation et la souffrance sont portées à leurs propres portes. Alors le cas paraît bien plus grave, car la perte de biens pèse plus lourd chez la plupart des hommes que les sacrifices consentis sur le champ de bataille. La mort est généralement considérée comme le châtiment maximum en temps de guerre, mais ce n'est pas la réduction à la pauvreté qui amène les prières pour la paix plus sûrement et plus rapidement que ne le fait la destruction de la vie humaine….

Après le raid du général Jubal Early sur Washington à la mi-juillet, Grant a conseillé au chef d'état-major Henry Halleck de veiller à ce qu'Early soit poursuivi par « des anciens combattants, des miliciens, des menons à cheval et tout ce qui peut suivre ». avec des instructions spécifiques pour "manger Virginia propre et claire aussi loin que possible, de sorte que les corbeaux survolant pour le reste de la saison devront emporter leur propre fourrage avec eux". Lorsque le major-général Philip H. Sheridan a pris le commandement de l'armée de Shenandoah le 6 août, les ordres de Grant étaient : « Ne laissez pas de repos à l'ennemi… Faites tous les dégâts que vous pouvez aux chemins de fer et aux cultures. descriptions, et des nègres, afin d'empêcher de nouvelles plantations. Si la guerre doit durer encore un an, nous voulons que la vallée de Shenandoah reste un désert stérile. L'objet de ces ordres était triple : désactiver l'utilisation de la vallée comme avenue d'invasion, détruire le « grenier à pain de la Confédération » et briser la volonté de se battre du Sud.

Sheridan a immédiatement commencé la destruction dans la basse vallée. Le 17 août, Sheridan rapporta : « J'ai brûlé tout le blé et le foin, et emporté tout le bétail, moutons, bovins, chevaux, &c, au sud de Winchester. Après ses succès aux batailles de Third Winchester et de Fisher's Hill, Sheridan suivit Early au sud de Harrisonburg. La cavalerie de Sheridan effectua des raids jusqu'à Staunton et Waynesboro. Grant voulait que Sheridan suive les voies ferrées vers l'est et détruise les lignes d'approvisionnement de Lee au fur et à mesure qu'il avançait. Cependant, Sheridan a estimé que les fédéraux ne pourraient pas traverser facilement la Blue Ridge et que cette route étirerait trop ses lignes de ravitaillement. Il croyait également qu'Early était toujours une menace dans la vallée.

Sheridan a suggéré un autre plan en écrivant : « Mon jugement est qu'il serait préférable de mettre fin à cette campagne par la destruction des récoltes, &c., dans cette vallée, et le transfert de troupes à l'armée opérant contre Richmond. Grant répondit : « Vous pouvez prendre la position dans la vallée que vous pensez pouvoir et doit être tenue, et envoyer immédiatement ici toute la force non requise pour cela. Ne laissez rien pour la subsistance d'une armée sur un terrain que vous abandonnez au ennemi." Sheridan a commencé une guerre dramatique sur la campagne le 26 septembre 1864 qui allait durer treize jours. La destruction commencerait à Staunton et descendrait la vallée, vers le nord jusqu'à Strasbourg, couvrant une longueur de 70 milles et une largeur de 30 milles. Cette destruction est tristement connue depuis des générations simplement sous le nom de « The Burning ». Les hommes ont reçu l'ordre d'aller vite, de détruire tout ce qui pourrait être utile à l'ennemi, puis de passer rapidement aux tritons. Ils ont reçu l'instruction de maisons de rechange, de granges vides, de biens de veuves, de femmes célibataires, d'orphelins et de s'abstenir de piller.

Le colonel James H. Kidd de la brigade Custer a décrit la scènes alors qu'ils incendiaient un moulin à Port Republic, « Ce que j'y ai vu est gravé dans ma mémoire. au premier moment que le devoir me le permettrait, je me précipitai hors de la scène. Indépendamment des sentiments personnels au sujet de la souffrance des civils, il y avait un élément de vengeance dans la campagne. Le général Wesley Merritt a décrit la région comme un "paradis de broussailles et de guérilleros. Des officiers et des hommes ont été assassinés de sang-froid sur les routes alors qu'ils traversaient sans garde un pays apparemment paisible". La mort la plus notable est celle de l'officier mécanicien de Sheridan, le lieutenant. John R. Meigs, qui a été tué près de Dayton par des éclaireurs confédérés. En représailles pour cela, Sheridan a ordonné que « toutes les maisons dans une zone de cinq miles soient brûlées ». Le lieutenant-colonel Thomas F. Wildes de la première division d'infanterie du 8 e corps, préoccupé par l'ordre de représailles contre les habitants de la ville, encouragea Sheridan à reconsidérer l'ordre de brûler la ville. Après réflexion, Sheridan a retiré l'ordre de brûler Dayton.

Les flammes ont détruit une grande partie du dur labeur des civils de la vallée. La peur de tout perdre potentiellement a infligé une épreuve psychologique à ces personnes. Le confédéré affaibli ne pouvait pas faire grand-chose pour arrêter la destruction. Un soldat du Sud a rappelé plus tard :

Nous avions une position élevée et pouvions voir les Yankees dans la vallée chasser les chevaux, le bétail, les moutons et tuer les porcs et brûler toutes les granges et les grains de maïs et de blé dans les champs et détruire tout ce qui pouvait nourrir ou abriter l'homme ou la bête ….

Le 7 octobre, Sheridan rapporta à Grant : « J'ai détruit plus de 2 000 granges remplies de blé, de foin et d'outils agricoles, plus de 70 moulins, remplis de farine et de blé, j'ai conduit devant l'armée plus de 4 000 têtes de bétail, et j'ai tué et délivré aux troupes pas moins de 3 000 moutons. Bien que la dévastation agricole ait été importante, Sheridan a également évalué l'impact psychologique sur les résidents : « Les gens d'ici en ont marre de la guerre ». Sheridan avait réussi à rendre la vallée « intenable pour une armée rebelle ». Aussi destructeur que fût "The Burning", le reste de la population du Sud ne réalisait pas que ce n'était qu'un prélude à la nouvelle politique de "guerre totale" du Nord. Le général Sherman le prouverait tout au long de l'hiver à venir et du printemps suivant à Atlanta, en Géorgie centrale et en Caroline du Sud.


Cavalerie dans la campagne d'automne 1864 de la vallée de Shenandoah

Le général Custer saluant le général confédéré Ramseur aux courses de Woodstock, le 9 octobre 1864 - par Alfred R. Waud

Cavalerie dans la campagne d'automne 1864 de la vallée de Shenandoah

par : Casey DeHaven, bénévole NPS

Au cours des trois premières années de la guerre civile, les cavaliers confédérés ont établi leur réputation de cavaliers flamboyants qui ont fouetté les fédéraux bataille après bataille. Une fois que la guerre est revenue dans la vallée de Shenandoah au printemps et à l'été de 1864, le vent a commencé à tourner. À l'automne, les chances étaient contre les cavaliers confédérés.

Le nouveau visage de l'armée de cavalerie de l'Union du Potomac, le Maj. Le général Philip Sheridan, a vu la première action de cavalerie en tant que colonel dans le théâtre occidental. C'était un commandant ferme et obstiné qui refusait d'accepter la défaite. Lorsque le général Ulysses S. Grant envoya Sheridan dans la vallée pour réprimer les confédérés, il n'y avait aucun doute sur le résultat.

Le principal adversaire de Sheridan était le général Jubal A. Early de l'Armée de la Vallée, le "Bad Old Man" impétueux de Lee. C'était un commandant agressif qui travaillait de manière efficace et efficiente, mais son parti pris personnel contre l'utilisation de la cavalerie a finalement contribué à la défaite de son armée lors de la campagne de la vallée.

Early passe une grande partie du mois de juin à repousser les troupes de l'Union hors de la vallée de Shenandoah. Début juillet, il avait atteint la périphérie de Washington, D.C., mais il fut repoussé en Virginie par l'armée du sixième corps du Potomac. Early a regroupé ses troupes près de Strasbourg, puis a vaincu le général George Crook à la bataille de Second Kernstown.

En août. Le 6, Grant ordonna à Sheridan de se rendre dans la vallée pour prendre le commandement de la division militaire intermédiaire de l'armée de Shenandoah. Sheridan a audacieusement accompli les trois objectifs principaux que Grant lui avait donnés : chasser les confédérés de la basse vallée et les poursuivre jusqu'à la Shenandoah, détruire la capacité du grenier de la Confédération à envoyer de la nourriture et des fournitures à l'armée de Lee et perturber le chemin de fer Virginia Central, qui traversait Staunton et Charlottesville.

L'historien Stephen Z. Starr a fait remarquer : « La cavalerie de Sheridan jouissait d'une supériorité numérique écrasante sur les troupes montées d'Early… [et] sa supériorité en puissance de feu était tout simplement impressionnante. Au total, les troupes de Sheridan étaient au nombre de près de 43 000, tandis que l'armée de la vallée d'Early en comptait environ 13 000. Sheridan avait le dessus en nombre et les combats acharnés de ses cavaliers racontaient une histoire qui leur est propre, à commencer par la troisième bataille de Winchester.

Troisième bataille de Winchester

Au petit matin du 19 septembre, le chef de la cavalerie fédérale Brig. Le général Alfred Torbert a donné des instructions à ses officiers pour que le combat commence. Le commandant de la division Torbert, le brigadier. Le général Wesley Merritt et ses brigades respectives se sont déplacés vers le ruisseau Opequon inférieur à Seiver's Ford, avec le brigadier. Le général William Averell, dont la cavalerie a été commandée dans la vallée de Pike. La brigade de cavalerie du colonel Thomas Devin, ainsi que l'artillerie à cheval, descendirent la route Summit Point, tandis que le brigadier. Le général George Custer et le colonel Charles Lowell se sont dirigés vers Locke's Ford, le tout dans l'obscurité de la nuit.

Pendant ce temps, les cavaliers confédérés du Brig. Le général John McCausland a attendu sur la rive opposée d'Opequon Creek que leurs adversaires en bleu se déplacent. Armé de carabines et de sabres Spencer, le brigadier. La cavalerie fédérale du général James Wilson tourna autour de la droite confédérée. Les divisions de Merritt et Averell sont arrivées plus tard dans la journée et sont montées directement dans le flanc gauche confédéré. Après la bataille, le général confédéré Stephen Ramseur a fait remarquer, « nous avons fouetté leur infanterie mais leur cavalerie, forte de 7 000 ou 8 000, a brisé notre cavalerie sur la gauche [et] est entrée derrière nous. L'un des plus grands affrontements de cavalerie de la guerre était terminé et les cavaliers fédéraux tenaient le terrain.

Les troupes d'Early se retirent vers le sud en direction de Strasbourg, où elles occupent les pentes abruptes de Fisher's Hill, situées entre les chaînes de montagnes Massanutten et Little North. Un excellent exemple de l'utilisation abusive de sa cavalerie par Early s'est produit à Fisher's Hill, où il a démonté les cavaliers du major-général Lunsford Lomax pour tenter d'étendre sa ligne et de défendre son flanc gauche.

Après la fin de la bataille, Early subissant à nouveau une défaite contre Sheridan, il envoya un mot au général Lee, expliquant : « Dans l'affaire de Fisher's Hill, la cavalerie a cédé, mais elle a été flanquée. sont restés stables, mais une panique les a saisis à l'idée d'être flanqués, et sans être vaincus ils ont rompu, beaucoup d'entre eux fuyant honteusement."

Avec Early à l'écart, la vallée était grande ouverte pour Sheridan, qui a mis des torches dans les mains de ses cavaliers et a ordonné la destruction massive connue sous le nom de "The Burning". Officier de cavalerie confédéré Brig. Le général Tom Rosser a noté solennellement que les fédéraux « ont laissé une traînée de désolation enfumée pour marquer les traces de l'inspecteur général du diable… que les États-Unis, sous le gouvernement de Satan et Lincoln, ont envoyé Phil Sheridan faire campagne dans la vallée de Virginie. ."

Alors que Sheridan se retirait lentement de la vallée, Rosser et son 5th Virginia Cavalry ont suivi et harcelé les troupes fédérales, espérant une victoire écrasante des Confédérés. Mais Sheridan a soudainement tourné ses troupes et est venu directement pour Rosser et Lomax à Tom's Brook le 9 octobre.

Rosser a été envoyé pour chasser Custer sur la Back Road, parallèle à la Valley Pike, tandis que Lomax a poursuivi Merritt sur la Pike elle-même. Les divisions de cavalerie de Custer et Merritt ont mis en déroute les cavaliers confédérés, qui ont été submergés et ont commencé à fuir dans ce qui allait être connu sous le nom de « courses de Woodstock ».

La bataille de Tom's Brook a été la victoire de cavalerie de l'Union la plus décisive sur le théâtre oriental et il semblait que ce n'était qu'une question de temps avant que les confédérés de "Old Jube" ne prennent la chute. Un peu plus d'une semaine après Tom's Brook, le 19 octobre, l'Armée de la vallée a fait son dernier grand combat lors de la bataille de Cedar Creek à Middletown, en Virginie.

À Cedar Creek, Early a fait une erreur en ordonnant à Brig. La division du général Gabriel Wharton contre le brigadier. Les troupes du général George Getty à l'ouest de Middletown. Il aurait dû envoyer Wharton au nord de Valley Pike pour contrecarrer toute avance de l'Union. Parce que Early ne l'a pas fait, la cavalerie fédérale a atteint une brèche dans la partie nord de la Pike et a coupé toute chance d'avancement par les confédérés.

À 16 heures, des cavaliers de l'Union frappent le flanc gauche confédéré. Le général confédéré John Gordon s'est souvenu : « Régiment après régiment, brigade après brigade, en succession rapide ont été écrasés. La cavalerie de Sheridan poursuit les confédérés en fuite, réclamant des prisonniers, des chariots et des canons. Un membre du 65th New York Infantry a observé après Cedar Creek que « la cavalerie de ce département a acquis une renommée et une réputation dont elle peut être fière, et qu'elle ne pouvait que réussir lorsqu'elle était dirigée par des esprits aussi galants que Torbert, Custer, et Merritt."

Comme Sheridan l'a promis à Grant, Early est vaincu et toute nouvelle résistance confédérée dans la vallée de Shenandoah est réprimée. Les cavaliers fédéraux sont sortis du marasme et ont fouetté leurs ennemis vêtus de butternut et le personnage du flamboyant cavalier confédéré a cessé d'exister. En fin de compte, Sheridan a réalisé l'importance d'un bras monté bien équipé. Early se contenta de s'appuyer fortement sur son infanterie et son artillerie, ce qui mena, au moins en partie, à la fin de l'armée de la vallée lors de la campagne de la vallée de Shenandoah en 1864.


L'incendie dans la vallée de Shenandoah

Philip Sheridan examina avec satisfaction son horrible travail manuel.

Des panaches de fumée noire maculaient le paysage de conte de fées de la vallée de Shenandoah, composé de collines verdoyantes et de ruisseaux. Par endroits, on pouvait voir des flammes jaunes jaillir du toit en mansarde d'une grange ou courir à travers un champ de céréales. La distance étouffait le crépitement des feux allumés, le fracas des granges et des dépendances qui s'effondraient en tas de bois carbonisé, et les cris des femmes et des enfants alors que les blouses bleues abattaient leur bétail.

Ulysses Grant avait ordonné la destruction dans ses instructions initiales à Sheridan. "Rien ne devrait être laissé pour inviter l'ennemi à revenir", a écrit Grant.

Le 17 août 1864, deux semaines après sa nomination au commandement de la nouvelle armée de la Shenandoah, Sheridan a d'abord agi sur cette directive, lorsque Grant lui a spécifiquement ordonné de brûler le comté de Loudoun en Virginie, le sanctuaire du lieutenant-colonel John Mosby. Les partisans à cheval de Mosby, avec une régularité exaspérante, fondirent sur des trains de wagons de l'Union, défoncèrent les courriers et les éclaireurs yankees, puis se fondirent dans la population. Les Rangers de Mosby avaient récemment attaqué l'un des trains de wagons de Sheridan, brûlant 40 wagons et saisissant 430 mules, 36 chevaux et 200 têtes de bétail.

Sheridan a également commandé Brig. Le général Alfred Torbert déploie ses divisions de cavalerie le long d'une ligne allant au sud-est de Winchester. Les champs et les bâtiments agricoles devaient être brûlés, le bétail détruit et les esclaves libérés. "Aucune maison ne sera incendiée, et les officiers chargés de cette tâche délicate mais nécessaire doivent informer la population que le but est de rendre cette vallée intenable pour les raids de l'armée rebelle", ont déclaré les ordres de Sheridan. De nombreux cavaliers de l'Union détestaient ce devoir, ils n'étaient pas allés à la guerre pour détruire le travail de la vie des non-combattants. "C'était une phase de guerre que nous n'avions jamais vue auparavant", a écrit un cavalier de Pennsylvanie, "et bien que nous ayons admis sa nécessité, nous ne pouvions que sympathiser avec les victimes." D'une colline, Matthela Harrison a compté 50 incendies. "Le ciel était sinistre et sans les arbres verts, on aurait pu imaginer que les ombres d'Hadès étaient soudainement descendues", a-t-elle écrit. "De grandes familles d'enfants se sont retrouvées sans une vache."

Au cours des six semaines suivantes, « l'incendie » – le raccourci amer des habitants pour la purge impitoyable de la vallée – cessa alors que Sheridan et Jubal Early se disputaient militairement. Dans les dernières semaines de septembre, Sheridan avait remporté des victoires dans les batailles d'Opequon (Third Winchester) et de Fisher's Hill, et avait contraint les hommes d'Early à reculer de quelque 60 milles, annulant les gains précédents d'Early dans la vallée de Shenandoah. Ensuite, les hommes de Sheridan ont repris l'exécution des ordres de Grant, et la portée de la dévastation dans la vallée a été considérablement élargie.

Abraham Lincoln, William Sherman, Grant et Sheridan partageaient la conviction que poursuivre une guerre totale était le chemin le plus court vers la paix. La dérive vers la guerre totale a commencé en 1863, lorsque Lincoln a exhorté ses commandants de l'Est à se concentrer sur la destruction de l'armée de Robert E. Lee et non sur des gains géographiques, qui pourraient être éphémères. Un an plus tard, Grant est devenu le premier à mettre cette politique en pratique en poursuivant la sanglante Overland Campaign et en suspendant les échanges de prisonniers, refusant à la Confédération des dizaines de milliers de soldats vétérans.

Mais tuer des soldats confédérés sur les champs de bataille et enfermer indéfiniment des captifs ennemis étaient des agents de victoire lents, Grant et Lincoln ont rapidement reconnu que l'horreur de la guerre devait également être portée aux portes des civils du Sud, dont le défi maintenait la Confédération en vie. Ce n'était pas seulement une guerre d'armées, c'était une guerre de cultures, à mener jusqu'à la mort. De plus, Lincoln et Grant, comme Sherman et Sheridan, pensaient également que l'avènement de la guérilla dans le Sud justifiait leur abandon des anciennes règles. Ils pensaient qu'en ciblant systématiquement les biens civils - sans précédent sur le continent nord-américain (sauf envers les Amérindiens) - ils pourraient psychologiquement briser l'ennemi, raccourcissant ainsi la guerre et sauvant des vies.

Et ainsi Lincoln et Grant ont choisi de semer la ruine dans toute la patrie ennemie, détruisant les industries de guerre du Sud, spoliant ses terres agricoles et apportant la faim dans les maisons de ses habitants. Ce nouveau principe directeur n'a jamais été défini comme politique, mais ses contours étaient clairement visibles dans les actions de Sheridan et Sherman. Les deux conduiront plus tard ce genre de guerre à une apothéose perverse dans les Grandes Plaines lorsqu'ils anéantirent des villages de guerriers indiens, de femmes et d'enfants afin d'arrêter les déprédations contre les colons blancs.

À partir du moment où Sheridan a reçu l'ordre du 17 août de Grant de détruire le comté de Loudoun, il avait également exécuté discrètement un autre programme plus sinistre : le meurtre de sang-froid des guérilleros, partout où il les rencontrait. Ces meurtres - et la réponse rebelle à leur égard - ont ajouté une dimension supplémentaire d'horreur à la destruction qui balayait la vallée.

Le 23 septembre, un groupe de Rangers de Mosby dirigé par le capitaine Samuel Chapman a bondi sur un train d'ambulances de l'Union à l'extérieur de Front Royal. Trop tard, ils ont repéré une brigade de Brig. La 1re division de cavalerie du général Wesley Merritt à proximité, les hommes de Merritt sont venus à la rescousse du train. Alors que les partisans se précipitaient vers Chester Gap, un petit détachement de l'Union dirigé par le lieutenant Charles McMaster tenta de bloquer leur fuite. Dans la mêlée, McMaster tomba au sol, criblé de balles, et fut piétiné par les chevaux des partisans pendant leur fuite.

Lorsque les cavaliers de l'Union ont trouvé le corps de McMaster, ils ont conclu qu'il avait été tué après s'être rendu. En guise de représailles, les Yankees ont abattu quatre partisans captifs et en ont pendu deux autres sur une colline surplombant Front Royal. Une pancarte était posée sur l'un des pendus. Il disait : « Ce sera le sort de Mosby et de tous ses hommes. » Mosby ne l'oublierait pas.

Le 3 octobre, le lieutenant John Meigs, l'un des cartographes les plus talentueux de l'armée de l'Union et ingénieur en chef du Shenandoah, a été tué dans une escarmouche avec les hommes de Mosby. Meigs avait enseigné à Sheridan la topographie de la région et était depuis devenu l'un des officiers subordonnés préférés du général.

Meigs et deux aides-soignants avaient passé les heures du jour dans des imperméables, à cartographier la région de Harrisonburg et à tracer les positions de l'armée de la Shenandoah. Au crépuscule, alors qu'ils circulaient sur une route publique entre Dayton et Harrisonburg sur le chemin du camp, ils ont dépassé trois hommes à cheval vêtus d'uniformes bleus. Croyant que les cavaliers étaient des camarades, Meigs et ses compagnons les rejoignirent. Les étrangers, cependant, étaient des éclaireurs rebelles de Brig. La brigade de cavalerie du général William Wickham.

Les récits diffèrent sur ce qui s'est passé ensuite, mais le résultat était clair : lorsque la fumée des armes s'est dissipée, Meigs gisait mort sur la route boueuse et l'un de ses compagnons avait été fait prisonnier. Le troisième arpenteur a réussi à s'échapper. Il s'est précipité vers le quartier général de Sheridan pour signaler que les rebelles avaient tué Meigs sans avertissement alors qu'il criait : « Ne me tirez pas dessus ! »

Sheridan croyait le récit de l'arpenteur, vrai ou non. Non seulement il avait perdu son précieux topographe, qui était devenu un peu comme un fils pour le général célibataire, mais la fusillade s'était produite à seulement un kilomètre et demi du quartier général et à l'intérieur des lignes de l'Union, suggérant à Sheridan que les confédérés avaient visité leurs maisons. dans la zone. Sheridan a juré de "donner une leçon à ces auteurs d'actes répréhensibles - une leçon qu'ils n'oublieraient jamais". Le lendemain, il a ordonné que toutes les maisons dans un rayon de cinq milles soient incendiées.

La ville de Dayton faisait partie de la zone brûlée, qui a éclaté en une activité frénétique lorsque les résidents ont été informés de ce qui était prévu. Certaines femmes ont jeté leurs bras autour du cou des Yankees, implorant la pitié. En peu de temps, la rue principale de Dayton était encombrée de chariots remplis de meubles et de vêtements, tous sortant du village.

En prévision d'un tel ordre, les rebelles avaient libéré leur prisonnier à la condition qu'il dise à Sheridan ce qui s'était réellement passé. Selon les éclaireurs confédérés, ils avaient eu raison de Meigs et de ses assistants. Les deux survivants avaient levé les mains en l'air, mais Meigs avait tiré un coup de pistolet sous sa cisaille, blessant le soldat George Martin à l'aine. Les compagnons de Martin avaient alors abattu Meigs.

Sheridan, convaincu soit par le rapport du prisonnier libéré, soit, selon un autre récit, par les plaidoiries de ses officiers subordonnés, a annulé l'ordre de brûlage. Au lieu de cela, il a ordonné l'incendie de bâtiments près du site où Meigs a été abattu et l'arrestation en tant que prisonniers de guerre de tous les hommes valides de la région. Mais la haine des Yankees envers les partisans rebelles et leurs protecteurs continuait de bouillonner.

Le 6 octobre, l'infanterie de Sheridan descendit la vallée en direction de Winchester, avec la cavalerie de Torbert à l'arrière. L'un des chapitres les plus sombres de la guerre a maintenant commencé.

Les cavaliers chassèrent tout le bétail et détruisirent les récoltes, les granges et les dépendances sur leur passage, respectant enfin à la lettre les instructions de Grant du 26 août. « Si la guerre doit durer encore un an », avait-il écrit, « nous voulons que la vallée de Shenandoah reste un désert aride. »

Les envahisseurs « ont remonté la vallée en balayant tout devant eux comme un ouragan », a écrit un habitant. « Il ne restait plus rien pour l'homme ou la bête, du cheval au poulet. » Prenant des brandons dans les foyers des victimes, les Yankees ont mis le feu à leurs granges, moulins et dépendances. Un correspondant de journal a écrit : « L'atmosphère, d'un horizon à l'autre, a été noire de la fumée d'une centaine d'incendies, et la nuit, une lueur plus brillante et plus sinistre que le coucher du soleil a jailli de tous les bords… L'intégralité de la dévastation est affreuse. . "

Les ruines épargnées étaient les fermes des Dunkards et des Mennonites. Ils étaient fidèles à l'Union, tout comme les membres de ces sectes partout, en raison de leur haine inflexible de l'esclavage. Mais beaucoup d'entre eux voulaient quitter la vallée et demandaient l'aide de Sheridan, ils craignaient que s'ils restaient, les rebelles reviendraient et les enrôleraient dans l'armée confédérée. Peter Hartman, l'un des suppliants, a décrit Sheridan comme "l'homme le plus sauvage que j'aie jamais vu", mais a observé avec approbation qu'il leur avait donné à chacun un cheval du troupeau de l'armée.

Sheridan observa la destruction méthodique avec approbation. "Alors que nous marchions le long des nombreuses colonnes de fumée des cheminées en feu et des moulins remplis de céréales, cela indiquait que le pays adjacent perdait rapidement les caractéristiques qui jusqu'alors en avaient fait un grand magasin de magasins pour les armées confédérées", écrit-il. Comme Grant et Sherman, il croyait qu'en effaçant le grenier confédéré, en détruisant l'esprit combatif de son peuple et en paralysant la capacité de la Confédération à se rétablir, ils mettraient fin à la guerre plus tôt et sauveraient des vies. « Il y a plus de pitié à détruire les approvisionnements qu'à tuer leurs jeunes hommes… Si j'avais une grange pleine de blé et un fils, je perdrais beaucoup plus tôt la grange et le blé que mon fils », a écrit Sheridan. Jusqu'à la fin de sa vie, Sheridan est resté convaincu que c'était le bon choix.

Tous les anciens combattants n'ont pas obéi aux ordres de brûler et de détruire. Manquant de goût pour le vandalisme, certains d'entre eux ont utilisé le flambeau avec parcimonie. Un détachement du 2nd Ohio Cavalry a laissé de nombreuses granges debout dans sa zone d'opération, et d'autres unités, aussi, ont fait moins que table rase.

Certains habitants ont riposté. Un homme a tiré et tué un officier de l'Union et a jeté le corps de l'homme dans sa grange en feu. Un autre fermier se tenait sur une botte de foin et tirait régulièrement sur une colonne de Yankees jusqu'à ce qu'ils le criblent de balles.

À la fin du deuxième jour de la marche de la terre brûlée, Sheridan a pu rapporter à Grant de Woodstock :

En revenant à ce point, tout le pays, de Blue Ridge à North Mountain, est devenu intenable pour une armée rebelle. J'ai détruit plus de deux mille granges remplies de blé, de foin et d'outils agricoles, plus de soixante-dix moulins remplis de farine et de blé, j'ai conduit devant l'armée plus de 4 000 têtes de bétail et j'ai tué et distribué aux troupes pas moins de 3 000 moutons ….Demain, je continuerai la destruction du blé, du fourrage, etc., jusqu'à Fisher's Hill. Lorsque cela sera terminé, la vallée de Winchester jusqu'à Staunton, 92 milles, n'aura que peu de choses pour l'homme ou la bête.

De fidèles citoyens confédérés dénoncent amèrement la ruine systématique de la vallée. Mme Hugh Lee de Winchester a écrit dans son journal : « Sheridan—Sheridan, quel démon de la destruction t'a possédé ? Dieu veuille que vous puissiez recevoir une juste compensation.

Les Richmond Whg a appelé à des représailles. « Ils ont choisi de substituer la torche à l'épée. Nous pouvons ainsi utiliser leur propre arme pour les faire se repentir. Les Whig a proposé de brûler une ville du Nord en représailles. « C'est un match où nous pouvons les battre. New York vaut vingt Richmond.

La destruction calculée a eu un impact immédiat sur l'armée d'Early. Il a rapporté à Lee le 9 octobre que parce que presque tout dans sa zone d'opération était parti en fumée, "je devrai compter sur Augusta [Géorgie] pour mes approvisionnements, et ils ne sont pas abondants là-bas." Jusqu'à l'arrivée de ces fournitures, les rebelles en étaient réduits à cueillir du maïs dans la campagne et à échanger de la main-d'œuvre contre de la nourriture. « Notre gâchis est de décortiquer du maïs pour un agriculteur qui nous paiera pour nos services en farine », a écrit le soldat confédéré Creed Davis dans son journal.

Brick. La brigade Laurel du général Thomas Rosser a suivi l'armée de Sheridan alors que les Yankees brûlaient et détruisaient. Rosser, 27 ans, était un camarade de classe de West Point et un ami de George Custer. Jusqu'à ce qu'il soit grièvement blessé en 1862, Rosser était un officier d'artillerie et surtout connu pour avoir abattu un ballon d'observation de l'Union. De retour au service, il reçut le commandement d'un régiment de cavalerie et se fit rapidement une réputation d'attaques audacieuses, tout comme son ancien camarade de classe.

Les loyalistes confédérés de la vallée ont oint Rosser le « Sauveur de la vallée » avant même que ses hommes n'aient tiré un coup de feu. Ils étaient tellement désespérés de croire que Sheridan pourrait encore être chassé et leurs fermes préservées. Early a démontré sa confiance en Rosser en lui donnant les deux brigades de Fitzhugh Lee pendant que Lee se remettait des blessures subies à Winchester. With his division of 3,000 men, Rosser skirmished with Sheridan’s rear guard—Custer’s division—near Brock’s Gap on October 6, the day “the Burning” commenced. Operating nearby, but independently, was Early’s other cavalry division, commanded by Brig. Gen. Lunsford Lomax.

Sheridan had become increasingly exasperated with Rosser’s terrier-like rushes on his rear. During the night of October 8, Sheridan’s impatience boiled over, and the fiery general stalked off in search of Torbert, his cavalry commander, to prod him into acting “to open the enemy’s eyes in earnest.”

He stormed into Torbert’s headquarters as Torbert and his staff were finishing dinner. Captain George Sanford, a Torbert aide, wrote that Sheridan angrily burst out, “If you ain’t sitting here stuffing yourselves, general, staff and all, while the Rebels are riding into our camp! Having a party, while Rosser is carrying off your guns! Got on your nice clothes and clean shirts! Torbert, mount quicker than hell will scorch a feather! I want you to go out there in the morning and whip that Rebel cavalry or get whipped yourself!”

Until this was done, Sheridan continued, the infantry would not march another mile. He announced that he would ride at daybreak the next morning to the summit of Round Top Mountain to watch Torbert give Rosser his “drubbing.” To Grant, Sheridan wrote, “I deemed it best to make this delay of one day here and settle this new cavalry general.”

As the sun poked above the hills on October 9, Custer’s 3rd Division faced Rosser’s troopers at Tom’s Brook Crossing. Custer rode along his line, making sure his brigades were ready for battle. Then, turning toward where Rosser was watching through his field glasses, Custer raised his hat and made a deep bow to his old West Point friend. The men of both armies cheered loudly.

Bugles blared, and Custer’s men began to advance. One of Rosser’s brigades suddenly burst into the middle of the bluecoats, stopping their forward movement. Custer’s seasoned veterans regrouped and renewed their assault. Simultaneously, Merritt’s 1st Division fell upon Lomax’s two brigades nearby on the Valley Turnpike.

It was open country, ideal for an old-fashioned cavalry fight on horseback with sabers and pistols—as well as for artillery. From Round Top Mountain, Sheridan intently watched the charges and countercharges.

Two hours into the battle, Rosser’s flanks collapsed, and Merritt and Custer mounted a great concerted charge along the entire front. The Rebel cavalry, outnumbered two to one, buckled and sagged. Then there was, as Sheridan triumphantly noted, “a general smashup of the entire Confederate line.” UNE Philadelphia Inquirer reporter who witnessed the battle wrote, “It was a square cavalry fight in which the enemy was routed beyond my power to describe.”

Some Rebel cavalrymen stopped along the way to offer brief, but futile, resistance before continuing their flight—past Woodstock, all the way to Mount Jackson, 20 miles away. Sheridan’s men nicknamed the rollicking pursuit the “Woodstock Races.”

The ignominious flight of the Rebel cavalry was an embarrassment to Rosser, Lomax, Early and everyone involved. George Neese, a gunner in the horse artillery, wrote, “The shameful way that our cavalry…fought, bled, and died a-running rearward was enough to make its old commander, General J.E.B. Stuart, weep in his grave.”

Having routed the “Savior of the Valley” at Tom’s Brook, Sheridan’s army resumed its march down the Shenandoah. On October 10, it crossed Cedar Creek and camped on its north bank, south of Middletown—all except Maj. Gen. Horatio Wright’s VI Corps and William Powell’s 2nd Cavalry Division.

Powell’s troopers embarked on a raid toward Charlottesville and Gordonsville, while VI Corps marched into Middletown and then turned southeast toward Front Royal. Sheridan informed Grant on October 12 that Wright’s men were on their way to Alexandria, Va., and would thence travel by steamship to Petersburg to join Grant’s army. “I believe that a rebel advance down the valley will not take place,” he wrote.

But the next day, Early’s army unexpectedly appeared at Strasburg, just a few miles from Cedar Creek, and shelled XIX Corps’ camp. Fearing that Early intended to attack now that VI Corps had left, Sheridan recalled the corps to Cedar Creek and laid plans for an assault on Early. When Early abruptly withdrew his army to Fisher’s Hill, however, Sheridan canceled the attack.

Powell’s two brigades rode south toward Gordonsville but turned back 35 miles short of their objective without engaging the Rebel cavalry in the area. The raid accomplished nothing.

Sheridan’s actions during the weeks after Fisher’s Hill mystified Confederate Maj. Gen. John Gordon. “Why did he halt or hesitate, why turn to the torch in the hope of starving his enemy, instead of beating him in resolute battle?” Gordon wondered. “Why did General Sheridan hesitate to hurl his inspirited and overwhelming army on us?”

Sheridan had not taken the fight to Early, so Early intended to bring it to Sheridan. As the Army of the Valley settled into its old rifle pits on Fisher’s Hill, Brig. Gen. Stephen Dodson Ramseur wrote to his brother-in-law: “We are all called on to show that we are made of the true metal. Let us be brave, cheerful, and truthful. Remembering that Might is not Right.”

For several hours on the morning of October 19, not far from Strasburg, Early’s army was on the verge of avenging Sheridan’s ruthless devastation of the Valley. With the Union commander 10 miles away in Winchester, having just returned from a strategy meeting in Washington with Secretary of War Edwin Stanton and Army Chief of Staff Henry Halleck, the Confederates launched a daring predawn attack on the Union camps north of Cedar Creek.

By 7:30 a.m., Early’s assault troops had swept away two of Sheridan’s three infantry corps. Five Union divisions, or nearly 20,000 men, had astonishingly been wiped from the battlefield by a smaller Rebel army. In only a few areas did the surprised Federals cobble together enough of a force to stem the onslaught.

Early’s gamble had succeeded brilliantly. But at 10 a.m., sensing a Union buildup of soldiers and cavalry along the Valley Turnpike, he abruptly called off the assault—a decision the Confederates quickly rued. Sheridan never hesitated when he learned of his army’s misfortune. He jumped on his steed Rienzi and rode frantically toward Cedar Creek, rallying his shaken troops and then leading a counterattack that chased the Rebels from the field. By evening Early’s army had fled to Mount Jackson, “broken up and demoralized worse than it ever has been.” The Confederate threat in the Shenandoah Valley had ended for good.

Cedar Creek silenced those who still doubted, after General William Sherman’s capture of Atlanta as well as Sheridan’s earlier victories at Third Winchester and Fisher’s Hill, that President Lincoln would be re-elected.

The president’s congratulatory note to Sheridan after the triumph at Cedar Creek conveyed his relief and gratitude. “I tender to you and your brave army the thanks of the nation, and my own personal admiration and gratitude, for the month’s operations in the Shenandoah Valley and especially for your splendid work of October 19, 1864.”

Two and a half years earlier, Sheridan was an unknown captain in Mississippi, commanding a cavalry regiment. He was now the fourth-ranking officer in the army, behind only Grant, Sherman and General George Meade.

Cedar Creek earned Sheridan not only accolades from Lincoln and Grant but also the respect and friendship of Sherman, the other member of the triumvirate that would ultimately win the war. In a letter to his father-in-law, former Ohio Senator Thomas Ewing, Sherman wrote, “Sheridan, as you rightly say, the poor Irish boy of Perry County, is making his mark….Sheridan is like Grant, a persevering terrier dog and won’t be shaken off. He too, is honest, modest, plucky and smart enough.”

Sheridan’s campaign against Early’s army concluded with Cedar Creek, as did the need to continue unabated “the Burning.” When the campaign began in August, he wrote, “we found our enemy boastful and confident, unwilling to acknowledge that the soldiers of the Union were their equal….When it closed…this impression had been removed from his mind.”

Adapté de Terrible Swift Sword: The Life of General Philip H. Sheridan, by Joseph Wheelan (Da Capo Press/A Member of the Perseus Books Group, 2012).

Originally published in the November 2012 issue of America’s Civil War. Pour vous abonner, cliquez ici.


The New Army of the Shenandoah

August 1, 1864 – Major General Philip Sheridan was assigned to command the new Army of the Shenandoah. Sheridan’s objective was to protect Washington while clearing the Confederates out of Virginia’s Shenandoah Valley once and for all.

By this time, President Abraham Lincoln and Lieutenant General Ulysses S. Grant were under mounting criticism for sustaining such horrific casualties while Confederates under Lieutenant General Jubal Early continued roaming throughout the Shenandoah Valley and even threatening Washington. As Grant later wrote:

“It seemed to be the policy of General (Henry W.) Halleck and Secretary (of War Edwin M.) Stanton to keep any force sent there, in pursuit of the invading army, moving right and left so as to keep between the enemy and our capital and, generally speaking, they pursued this policy until all knowledge of the whereabouts of the enemy was lost. They were left, therefore, free to supply themselves with horses, beef cattle, and such provisions as they could carry away from Western Maryland and Pennsylvania. I determined to put a stop to this.”

Major General David Hunter commanded the Federal Army of West Virginia, but he had not been effective in stopping Early. In June, Grant had suggested putting Sheridan in charge of such an operation, but Stanton rejected it on account of Sheridan’s young age. But now, after meeting with Lincoln at Fort Monroe, Grant insisted that Sheridan be given the job. He notified Halleck on the 1st:

“I am sending General Sheridan for temporary duty whilst the enemy is being expelled from the border. Unless General Hunter is in the field in person, I want Sheridan put in command of all the troops in the field, with instructions to put himself south of the enemy and follow him to the death. Wherever the enemy goes, let our troops go also.”

Grant also recommended that the four departments surrounding Washington and the Valley be merged into one central command, with Sheridan commanding in the field and Hunter handling the administrative duties. The new 37,000-man army would consist of Hunter’s Army of West Virginia, three divisions of VI Corps (from the Army of the Potomac), two divisions of XIX Corps (from the Army of the Gulf), two divisions from Sheridan’s Cavalry Corps within the Army of the Potomac, and 12 artillery batteries.

Grant sent Sheridan to take command without waiting for approval from Washington. Meanwhile, Hunter’s Federals remained camped on the Monocacy River in Maryland, unable to chase down Early’s Confederates. Hunter reported on the 1st, “It appears impossible for the officers of the Sixth and Nineteenth Corps to keep their men up. So many are suffering from sunstroke, and all from the intense heat and constant marching, that I fear, unless they have some rest, they will be rendered very inefficient for any service.”

Halleck informed Grant, “If Sheridan is placed in general command, I presume Hunter will again ask to be relieved. Whatever you decide upon I shall endeavor to have done.” Halleck wrote again at 2:30 p.m. on the 3rd:

“Sheridan had just arrived. He agrees with me about his command, and prefers the cavalry alone to that and the Sixth Corps… He thinks that for operations in the open country of Pennsylvania, Maryland, and Northern Virginia cavalry is much better than infantry, and that cavalry arm can be much more effective there than about Richmond or south. He, therefore, suggests that another cavalry division be sent here, so that he can press the enemy clear down to the James River.”

Grant replied, “Make such disposition of Sheridan as you think best.” Lincoln wrote Grant that same day:

“I have seen your despatch in which you say ‘I want Sheridan put in command of all the troops in the field, with instructions to put himself South of the enemy, and follow him to the death. Wherever the enemy goes, let our troops go also.’ This, I think, is exactly right, as to how our forces should move. But please look over the despatches you may have received from here, even since you made that order, and discover, if you can, that there is any idea in the head of any one here, of ‘putting our army South of the enemy’ or of following him to the death in any direction. I repeat to you it will neither be done nor attempted unless you watch it every day, and hour, and force it.”

Grant responded on the 4th, “I will start in two hours for Washington & will spend a day with the Army under Genl Hunter.” Confederate General Robert E. Lee was informed of the new Federal army being formed and notified President Jefferson Davis:

“I fear that this force is intended to operate against General Early, and when added to that already opposed to him, may be more than he can manage. Their object may be to drive him out of the Valley and complete the devastation they commenced when they were ejected from it.”

Lee and Davis agreed that they must reinforce Early’s Confederates to protect the Shenandoah Valley harvests and the Virginia Central Railroad needed to sustain the Army of Northern Virginia under siege at Petersburg.


Philip Sheridan In The Civil War

In 1861, Sheridan went to an assignment with the 13th United States Infantry in Jefferson Barracks, Missouri. By December Philip Sheridan received an appointment as the chief commissary officer for the Army of Southwest Missouri. His first time commanding forces into combat happened at the Battle of Booneville where General James R. Chalmers&rsquo cavalry for the Confederacy was held back. At the Battle of Chattanooga, his division along with George Thomas&rsquos broke the lines of the Confederacy that way exceeding the expectations and the orders given to them by Ulysses S. Grant. Sheridan was then summoned to the Eastern Theater by Ulysses S. Grant and he was to command the cavalry corps for the Army of the Potomac. He also served in the Army of the Shenandoah and during the Appomattox Campaign.


Wesley Merritt

General June 16, 1836 — December 3, 1910

In 1862, Merritt was appointed captain in the 2nd Cavalry and served as an aide-de-camp to Brig. Gen. Philip St. George Cooke, who commanded the Cavalry Department of the Army of the Potomac. He served in the defenses of Washington, D.C., for the rest of 1862. In 1863, he was appointed adjutant for Maj. Gen. George Stoneman and participated in Stoneman’s Raid in the Battle of Chancellorsville in 1863.

In the Gettysburg Campaign, Merritt commanded the Reserve Brigade, 1st Division, Cavalry Corps of the Army of the Potomac. He was slightly wounded in the Battle of Brandy Station soon after (June 29, 1863), he was appointed brigadier general of volunteers for his “gallant and meritorious service” at Brandy Station and Upperville. Being promoted directly from captain to brigadier general was an unusual step, even for the Civil War, but Merritt shared this honor on that date with Captain Elon J. Farnsworth and Captain George Armstrong Custer.

In the initial cavalry actions of the Battle of Gettysburg, Merritt saw no action his reserve brigade guarded the lines of communications of the Army of the Potomac. On July 3, 1863, however, he participated in the assault ordered by division commander Brig. Gen. Judson Kilpatrick on the Confederate right flank, following Pickett’s Charge. His fellow general, Elon J. Farnsworth, was killed during this futile assault against infantry troops. Merritt took over command of the 1st Division of the Cavalry Corps following the death by typhoid fever of its commander, John Buford, in December 1863. Brig. Gen. Alfred Torbert was the initial commander of the 1st Division but was gone for most of Lt. Gen. Ulysses S. Grant’s Overland Campaign in 1864, so Merritt acted as commander in his place. He received a brevet promotion to lieutenant colonel in the regular army for his actions at the Battle of Yellow Tavern, the engagement in which Confederate cavalry commander Maj. Gen. J.E.B. Stuart was killed.

During Maj. Gen. Philip Sheridan’s Valley Campaigns of 1864, Merritt commanded the 1st Division, Cavalry Corps of the Army of the Shenandoah. Arriving at the opportune moment, his division routed the Confederate forces at the Third Battle of Winchester, a deed for which he received a brevet promotion to major general. He was second-in-command to Sheridan during the Appomattox Campaign and was one of several commissioners for the surrender at Appomattox Court House. He was brevetted major general in the regular army, in April 1865, for bravery at the Battle of Five Forks and the Appomattox Campaign.

In June 1865, Merritt was appointed command of Cavalry Forces of the Military Division of the Southwest, commanded by Sheridan. He led the 1st Division of Cavalry to march from Shreveport, Louisiana, to San Antonio, Texas, as part of the Union occupation forces on an arduous 33-day 600-mile march between July 9 and August 11, 1865. On January 28, 1866, Merritt was one of a number of brevetted generals mustered out of volunteer service and returned to their pre-war ranks in the regular army.

Save a Battlefield

Make a difference and Help to Preserve the Valley's Historic Battlefields


Philip Sheridan, the Quartermaster and Fighting General

When the Union divided, Sheridan won swift promotion. His first major task took him not to blood-drenched battlefields, but to the disorderly red-ink accounts of General John C. Frémont’s quartermaster. Frémont’s chaotic administration of Missouri—full of pomp and abolitionist circumstance, but rather lacking in practical aptitude, except for the graft of his quartermaster—led to the quartermaster’s court-martial. Philip Sheridan was drafted by General Henry Halleck to help make sense of the financial misdeeds and audit the accounts. Using the keen eye of a professional clerk and bookkeeper, he executed his duties with dispatch.

It’s likely that few people who think of Sheridan think of him wearing green eye-shades, but it was a fitting way for him to enter the war. For him, there were no great political issues involved. He cared neither for abolitionism or states’ rights or any of the other arguments roiling the political waters of the Republic. He was an Irish immigrant’s son. America had been good to him, the army had been good to him, he followed his orders, and just as books had to balanced, rebels had to be punished, and there was no need for any gasconading—or sentimentality—about it. He did say to a group of friends, family, and well-wishers, “This country is too great and good to be destroyed.” But that was about the extent of his politics.

Henry Halleck was enamored of Philip Sheridan’s wizardry with accounts, and soon posted him a commissary officer. Sheridan, however, convinced Halleck that he should also be chief quartermaster for the Army of Southwest Missouri, and so it was done. Sheridan took the same practicality that he had employed analyzing accounts to the more vigorous task of expropriating the property of Southern-sympathizing civilians for the use of the army. He would not, however, unlike Frémont’s quartermaster, condone thievery that cost the U.S. Treasury. Sheridan condemned soldiers who stole farmer’s horses, then sold them to the army, as simple thieves who would not be tolerated, even as he was pressured to tolerate them by a superior officer.

Philip Sheridan was an excellent quartermaster, but as an experienced Indian-fighter he was itching to get his licks in against the Johnny Rebs. He got his chance. In May 1862, he was commissioned a colonel of the Michigan cavalry, and only days later was involved in the first major raid by Union cavalry, ripping up railroad ties in Mississippi and bending them into the sort of bowties that Sherman and Sheridan considered their contribution to dressing up the Southern countryside. As Sheridan had impressed Halleck in accounting, so did Sheridan impress the likes of General William Rosecrans who saw in Sheridan an aggressive officer who was an excellent scout, with a sound analysis of topography and intelligence, and most of all a desire and a talent for fighting.

One of Philip Sheridan’s tutors in command was General Gordon Granger. Confronted by Confederate guerillas, Granger once expostulated: “We must push every man, woman, and child before us or put every man to death found in our lines. We have in fact soon to come to a war of subjugation, and the sooner the better.” Sheridan had no qualms fighting such a war. By September 1862, he was promoted brigadier general.

A month later, Philip Sheridan fought in the biggest and bloodiest battle ever fought on Kentuckian soil, the Battle of Perryville. The Confederates under the ever-lamentable leadership of Braxton Bragg, suffered more than 3,000 casualties, the Federals more than 4,000. The stakes were high. In Lincoln’s famous words: “I hope to have God on my side, but I must have Kentucky. I think to lose Kentucky is nearly the same as losing the whole game.” Luckily for the Union, Braxton Bragg was master at losing entire games. In this case, he won a tactical victory on the battlefield, which he turned into a strategic defeat by vacating Kentucky to the Union. Sheridan acquitted himself well, though he was not involved in the major part of the action. Blessed with the high ground and a manpower advantage of four to one, he thrashed the grey coats before him. But at the end of the battle both armies felt they had lost, because neither pursued their gains.

Philip Sheridan closed 1862, with another battlefield triumph at Murfreesboro, Tennessee, where his troops thwarted the initial Confederate advance, and then under extreme pressure (his men ran out of ammunition and suffered 40 percent casualties) performed a gritty fighting withdrawal. A brigadier general said of Sheridan’s conduct that “I knew it was hell when I saw Phil Sheridan, with hat in one hand and sword in the other, fighting as if he were the devil incarnate.” A devil, perhaps, but a calm one too, as he lit and puffed on a cheroot during the fight. When he emerged from the battle, he told General Rosecrans, “Here we are, all that are left of us.” General Grant credited Sheridan’s tenacity with saving Rosecrans’s army and making possible the Union victory. Sheridan’s service was recognized the following spring, when he was elevated to major general at the age of thirty-two.

He fought at Chickamauga and Chattanooga: in the former, having to extricate his men in another fighting withdrawal (but unlike Rosecrans he didn’t flee from the field) and in the latter he was one of the leaders of the massive blue surge up Missionary Ridge. Resting under the sight of the enemy, he lifted a flask to the Confederates above, saying “Here’s to you!” The response was an explosion that splashed his face with dirt. “That is ungenerous,” he shouted “I shall take those guns for that!” And he did—and led the Yankee pursuit of the fleeing Southerners.


Sheridan's Civil War Battle At Winchester Helped Win Virginia For The Union

Ulysses S. Grant sent feisty General Philip Sheridan to wrest control of the Shenandoah Valley from the Confederates.

War was a tonic for Phil Sheridan. “He was a wonderful man on the battle field,” one of his brother Union officers recalled, “and never in as good humor as when under fire.” Sheridan was a throwback to an earlier age of warfare, a warrior who lived for the comradeship of camp and field. But there was nothing romantic about his view of war. Sheridan, like his fellow Ohioan William Tecumseh Sherman, believed that “war is simply power unrestrained by constitution or compact.”

The trajectory of Sheridan’s career traced back to his childhood in Somerset, Ohio. Things military were all the rage among Somerset’s boys. Next to Christmas, the Fourth of July was the most important day of the year. Every year, Somerset’s one Revolutionary War veteran would be trotted out to greet the crowd. As the town’s cannon barked its salute and the crowd cheered wildly, young Sheridan would gawk at the old warrior. “I never saw Phil’s brown eyes open so wide or gaze with such interest,” remembered a friend, “as they did on this Revolutionary relic.”

The son of Irish immigrants, Sheridan managed to secure an appointment to the United States Military Academy at West Point, where he graduated in the bottom third of his class in 1853. He spent the next eight years on frontier duty with the Army. After the outbreak of the Civil War, he was assigned to the Department of the Missouri, under the watchful eye of Maj. Gen. Henry Halleck. By December 1861, Sheridan had sufficiently impressed his fussy commander to be named chief quartermaster and commissary of the Army of Southwest Missouri, then organizing for the Pea Ridge campaign. But he soon grew restless with administrative work, and in April 1862, he found field duty with the topographical engineers accompanying Halleck’s army at the siege of Corinth, Mississippi.

The Rise of “Little Phil”

Sheridan’s slow but steady rise continued when he was appointed colonel of the 2nd Michigan Cavalry on May 25, 1862, and gained a decisive victory over a much larger enemy at the Battle of Booneville, Mississippi. Shortly thereafter, he was made a brigadier general and given command of the 11th Infantry Division of the Army of the Ohio. He led his troops with a keen tactical eye and bulldog tenacity at the bloody Battle of Perryville, Kentucky, in October and 10 weeks later at the even bloodier Battle of Stones River, Tennessee, where his skillful maneuvering and stubborn defensive stand helped save the army and earned him a promotion to major general.

At the Battle of Chickamauga in September 1863, Sheridan lost over a third of his division and, like many of his fellow Union generals, was driven from the battlefield. However, that November he redeemed himself by helping to lead the impulsive charge up Missionary Ridge, which ended the Confederate siege of Chattanooga. His combativeness caught the eye of Maj. Gen. Ulysses S. Grant, the new commander of Union forces, and when Grant was promoted and brought east in March 1864, he brought Sheridan with him to head the Cavalry Corps of the Army of the Potomac.

The man known to his troops as “Little Phil” did not cut an impressive physical figure. No more than five feet, five inches tall, he possessed inordinately long arms and short legs. A fellow officer opined that he “certainly would not impress one by his looks any more than Grant does. He is short, thickset, and common Irish-looking. Met in the Bowery, one would certainly set him down as a b’hoy.” Abraham Lincoln described Sheridan, with only slight exaggeration, as “a brown, chunky little chap, with a long body, short legs, not enough neck to hang him, and such long arms that if his ankles itch, he can scratch them without stooping.”

The most striking feature of the bantam-sized general was his restless energy, what one soldier described as “nervous animation.” Under Sheridan’s bold leadership during the Overland campaign, the self-confidence and efficiency of the Cavalry Corps increased steadily until it came to regard itself as invincible. Previously cautious and unsure of themselves, the blue-clad horsemen under Sheridan became hell-for-leather cavalrymen, inflicting crippling losses on the enemy cavalry and even killing the iconic Confederate Maj. Gen. J.E.B. Stuart at Yellow Tavern, Virginia, in May 1864.

Give the Enemy No Rest

By the war’s fourth summer, the military situation in Virginia was one of stalemate. In an effort to break the logjam and loosen Grant’s death grip on Petersburg, General Robert E. Lee made a bold gamble. Refashioning a strategy he had used successfully in the spring of 1862 (with the invaluable assistance of the late Lt. Gen. “Stonewall” Jackson) Lee sent Lt. Gen. Jubal Early’s II Corps to sweep Union forces from the Shenandoah Valley and menace Washington, D.C. After brushing off ineffective resistance, Early drove down the valley unopposed, crossed the Potomac into Maryland, and threw a scare into Lincoln and the Union capital.

Initially, Grant showed little interest in Early’s raid, but he soon realized that as long as the Confederacy maintained an active presence in the valley, Washington itself would never be safe. Accordingly, he organized the Middle Military Division to deal with the difficulty, creating the Army of the Shenandoah. On August 6, Sheridan took command of the new force.

The 40,000-man Army of the Shenandoah was an amalgamation of three infantry corps, a cavalry corps and a dozen field batteries. The foundation of the army was the VI Corps of the Army of the Potomac. The largest corps, it comprised three divisions with a solid reputation for reliability and steadfastness. The VI Corps commander, Maj. Gen. Horatio Wright, was the mirror image of his sturdy veterans. The two divisions of the XIX Corps, fresh from the Department of the Gulf, were far behind the VI Corps in discipline and efficiency. Many of the troops had seen only garrison duty, and all had been badly handled in the recent ill-fated Red River campaign. The oldest of the corps commanders, 52-year-old Maj. Gen. William Emory, led the XIX Corps.

The third infantry command was euphemistically called the Army of West Virginia, but was designated as the VIII Corps for the upcoming campaign. The troops had been whipped by Early at the Second Battle of Kernstown two months earlier and were eager for revenge. Sheridan’s old West Point classmate and close friend. Maj. Gen. George Crook, commanded the VIII Corps. Rather than appointing a chief of artillery, Sheridan kept the batteries with the infantry corps. Six were attached to Wright’s command, and three each supported Emory and Crook.

Sheridan’s orders called for him to defeat Early’s army, close off the natural warpath into the North, and eliminate the Shenandoah Valley as a vital productive region to the Confederacy. Grant told him bluntly: “The people should be informed that so long as an army can subsist among them, recurrences of these raids must be expected, and we are determined to stop them at all hazards. Give the enemy no rest. Do all the damage to railroads and crops you can. Carry off stock of all description so as to prevent further planting. If the war is to last another year, we want the Shenandoah Valley to remain a barren waste.”

Lee, determined to up the ante, sent Early another two divisions of cavalry and infantry, as well as a battalion of artillery. Grant instructed Sheridan to remain on the defensive. For the ever aggressive Sheridan, this had the effect of putting a choke collar on a pit bull. But there was a political element to Grant‘s thinking. In his memoirs he explained: “I had reason to believe that the administration was a little afraid to have a decisive battle fought at this time, for fear it might go against us, and have a bad effect on the November elections.”

Early’s Miscalculation

Sheridan shifted his position from Cedar Creek to Halltown, resting his flanks on Opequon Creek and the Shenandoah River and offering the Confederates no opportunity for a surprise attack. Early, for his part, conducted a vigorous feeling-out process, probing Sheridan’s defenses at various points but failing to uncover any significant weaknesses. “My only resource was to use my forces so as to display them at different points with great rapidity,” Early said later, “and thereby keep up the impression that they were much larger than they really were.”

As August gave way to September, it became clear that the shadow boxing could not last for much longer. Lee was the first to yield in the war of nerves. Grant’s unrelenting pressure on the Confederate lines compelled the Confederate commander to recall his recent reinforcements, leaving Early only Maj. Gen. Fitzhugh Lee’s cavalry. With the help of an alert Union spy, Winchester schoolteacher Rebecca Wright, Sheridan soon learned of the weakening of Early’s army. Inexplicably, Early now became dangerously overconfident. “The events of the last month,” he wrote, “have satisfied me that the commander opposed to me was without enterprise, and possessed an excessive caution which amounted to timidity.” It was a serious error of judgment, and one that induced Early to rashly divide his force. On the 17th, he accompanied the infantry divisions of Maj. Gens. John Gordon and Robert Rodes to Martinsburg to break up nonexistent Union railroad crews. It was, one Confederate scoffed, a “wild goose chase.”


Histoire

Middletown started as one of a series of settlements which sprang up along the Valley Pike within the boundaries of the 17th Century Fairfax Grant, a political payoff to allies of the King during the civil war in England in the mid-1600’s. The Valley Pike evolved from an early Indian trail that divided the grant as it ran through the Shenandoah Valley and allowed early settlers to move southward through the territory. Some of the first documentation of early Middletown dates back to the late 18th century when “Senseney Town” was laid out by Dr. Peter Senseney and his wife Magdelen, German settlers who had migrated from Pennsylvania. By the time Middletown was established as a town by an act of the General Assembly in 1796, the 50-acre community was already laid out in a grid street pattern with 126 lots. Although Middletown did gain some prominence in the manufacture of quality precision instruments (clocks, watches and surveying equipment) as early as 1786 by Jacob Danner and Anthony Kline, the town has remained a rural community throughout its long history. It is thought that the distance of Middletown from any stream capable of generating waterpower discouraged early industrialization and was a major reason the community never developed as an industrial center. By 1800, the census listed its population as 144 free citizens and 12 slaves, and by 1878 it was incorporated as “Middletown” by an act of the General Assembly.

The history of the Town has been one generally of providing business, educational, religious, and social opportunities to the surrounding countryside as well as serving the needs of travelers in the valley.

Around 1889, Middletown was tarnished by one of the many land promotion schemes then common. “New Middletown” was to be developed just west of the town boundaries to include the Hotel Belleview (cost $25,000.00) and “portable houses.” Embracing nearly 1,000 acres of land, it even offered free sites for manufacturing purposes to attract mills, a tin can factory, and others. Sadly, the boom failed with many people losing money and land.

On a more lasting note is the small tavern built in 1797 by Mr. Israel Wilkinson. Over the decades, and then centuries, it expanded to become a stagecoach relay station and a successful Inn. It is still in operation today as The Wayside Inn and Restaurant, and is one of the oldest continuously operating Inns in the country.

Middletown earned a place in our national history through its association with major historical figures in both the colonial and Civil War eras.

Between 1794 and 1797, Major Isaac Hite, Jr. and his wife, Nelly Conway Madison (sister of President James Madison), built a large limestone mansion one mile southwest of Middletown. Belle Grove, as the house and 7500-acre plantation became known, had the assistance of Thomas Jefferson in its design. The mansion was restored in the late 1960’s and is under the care of the National Trust for Historic Preservation.

The American Civil War brought the armies of both sides into direct conflict in the singularly most destructive event in the history of Middletown. On October 19, 1864, the Confederate Army of Northern Virginia under the command of Lt. Gen. Jubal Early, nearly overwhelmed the Army of the Shenandoah under Maj. Gen. Philip Sheridan, encamped around Belle Grove, in a surprise dawn attack. The Battle of Middletown, now known as the Battle of Cedar Creek, flowed north for over five hours through the heart of the small community, only coming to a pause on its northern boundary near today’s Lord Fairfax Community College because of the exhaustion of the combatants. The famous, if inaccurate, poem of Sheridan’s ride is an account of the General’s race from Winchester toward Middletown.

Dramatically rallying his troops, General Sheridan reversed the fortunes of the victorious Confederates, causing another ferocious four-hour battle to again push through the heart of Middletown, finally destroying the Army of Northern Virginia as an effective fighting force. Twelve Union Army enlisted men and nine officers were awarded the Medal of Honor for gallantry during the battle. Casualties for the Union totaled 5,665 (644 killed, 3,430 wounded, 1,591 missing). Confederate casualties are only estimates, about 2,910 (320 killed, 1,540 wounded, 1,050 missing). According to James Taylor, a reporter and artist with Frank Leslie’s Illustrated Newspaper, “on my route out Church Street, I am greeted on each hand with the evidence of the fierce fighting in the struggle back and forth during the morning and evening of the 19th, in the buildings and fences, which were peppered like sieves.” Today, many old homes in town lay claim to stories of bullets and cannonballs passing through their walls that day.

In an ongoing effort to protect both Belle Grove and the battleground, Cedar Creek and Belle Grove National Historical Park became the 388th unit of the National Park Service on December 19, 2002.


Lieutenant General Jubal Early

Born in Franklin County, Virginia on November 3, 1816, Jubal Early graduated from West Point in 1837, ranked 18th out of a class of 50. He served with the 3rd U.S. Artillery until resigning from the army in 1838. He returned to service during the Mexican-American War of 1846-48.

At the outset of the Civil War, Early joined the Virginia Militia as a Brigadier General. From there he raised three regiments of infantry and was made a Colonel in the Confederate States Army. Following First Bull Run/First Manassas, he was promoted to Brigadier General and served under Stonewall Jackson during his brilliant 1862 Valley Campaign. Early proved to be an aggressive field commander, and earned a reputation among his peers as a force to be reckoned with.

By the late Spring of 1864, Early had attained the rank of Lieutenant General and was tasked by Robert E. Lee to go to the Shenandoah Valley to draw Federal forces threatening the Army of Northern Virginia. While Early had been a competent Divisional commander, his performance as a Corps commander was not stellar. By the time of the Battle of Cedar Creek, Early had suffered several major defeats while facing Sheridan. With just over 15,000 men under his command on the morning of October 19th, Early achieved some success in surprising the Federal positions along Cedar Creek, but by mid-afternoon his attack faltered and turned into a complete route.

Early saw the end of the war in Texas, then fled to Mexico, Cuba and finally Canada, managing to escape an official surrender. Eventually he was pardoned by President Andrew Johnson. Following the war he devoted much of his time to fostering the myth of the Confederate “Lost Cause.” He died in Lynchburg at age 77 in 1894.


Voir la vidéo: Sheridans Ride after the Battle of Cedar Creek, Shenandoah Valley, 1864