La première fête du travail aux États-Unis

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Les Knights of Labor, un syndicat de tailleurs de Philadelphie, organisent les premières cérémonies de la fête du Travail de l'histoire américaine. Les Chevaliers du Travail ont été créés en tant que société secrète de tailleurs de Pennsylvanie plus tôt dans l'année et sont devenus plus tard un organisme national qui a joué un rôle important dans le mouvement ouvrier de la fin du XIXe siècle.

La première célébration annuelle de la fête du Travail a été organisée par la Fédération américaine du travail en 1884, qui a décidé lors d'une convention à Chicago que « le premier lundi de septembre soit réservé comme fête nationale des travailleurs ». En 1887, l'Oregon est devenu le premier État à désigner la fête du Travail comme jour férié, et en 1894, le Congrès a désigné le premier lundi de septembre comme jour férié pour tous les employés fédéraux et les résidents du district de Columbia.

LIRE LA SUITE : Fête du travail : faits, signification et fondement


La première fête du travail aux États-Unis - HISTOIRE

Fête du Travail : comment cela est-il arrivé à ce que cela signifie

"La fête du Travail diffère en tous points des autres jours fériés de l'année dans n'importe quel pays", a déclaré Samuel Gompers, fondateur et président de longue date de la Fédération américaine du travail. "Toutes les autres fêtes sont plus ou moins liées aux conflits et aux batailles des prouesses de l'homme sur l'homme, des conflits et de la discorde pour la cupidité et le pouvoir, des gloires obtenues par une nation sur une autre. La fête du Travail. n'est consacrée à aucun homme, vivant ou mort, à aucune secte, race ou nation."

La fête du Travail, le premier lundi de septembre, est une création du mouvement ouvrier et est dédiée aux réalisations sociales et économiques des travailleurs américains. Il constitue un hommage national annuel aux contributions des travailleurs à la force, à la prospérité et au bien-être de notre pays.

Plus de 100 ans après la première célébration de la fête du Travail, il subsiste un doute quant à savoir qui a proposé le premier le jour férié aux travailleurs.

Certains documents montrent que Peter J. McGuire, secrétaire général de la Fraternité des charpentiers et menuisiers et cofondateur de la Fédération américaine du travail, a été le premier à suggérer une journée pour honorer ceux « qui, par nature grossière, ont creusé et sculpté toute la grandeur que nous voir."

Mais la place de Peter McGuire dans l'histoire de la fête du Travail n'est pas restée incontestée. Beaucoup pensent que Matthew Maguire, un machiniste, et non Peter McGuire, a fondé la fête. Des recherches récentes semblent soutenir l'affirmation selon laquelle Matthew Maguire, plus tard secrétaire de la section locale 344 de l'Association internationale des machinistes à Paterson, N.J., a proposé le jour férié en 1882 alors qu'il était secrétaire de la Central Labour Union à New York. Ce qui est clair, c'est que la Central Labour Union a adopté une proposition de fête du Travail et a nommé un comité pour planifier une manifestation et un pique-nique.

Le premier jour férié de la fête du Travail a été célébré le mardi 5 septembre 1882 à New York, conformément aux plans de la Central Labour Union. L'Union centrale du travail a tenu son deuxième jour férié un an plus tard, le 5 septembre 1883.

En 1884, le premier lundi de septembre a été choisi comme jour férié, comme initialement proposé, et la Central Labour Union a exhorté des organisations similaires dans d'autres villes à suivre l'exemple de New York et à célébrer une « fête des travailleurs » à cette date. L'idée s'est répandue avec la croissance des organisations syndicales et, en 1885, la fête du Travail a été célébrée dans de nombreux centres industriels du pays.

Au fil des ans, la nation a accordé une importance croissante à la fête du Travail. La première reconnaissance gouvernementale est venue des ordonnances municipales adoptées en 1885 et 1886. C'est à partir d'eux que s'est développé le mouvement pour sécuriser la législation de l'État. Le premier projet de loi de l'État a été présenté à la législature de New York, mais le premier à devenir loi a été adopté par l'Oregon le 21 février 1887. Au cours de l'année, quatre autres États (Colorado, Massachusetts, New Jersey et New York) ont créé la fête du Travail. jour férié par voie législative. À la fin de la décennie, le Connecticut, le Nebraska et la Pennsylvanie avaient emboîté le pas. En 1894, 23 autres États avaient adopté le jour férié en l'honneur des travailleurs, et le 28 juin de la même année, le Congrès a adopté une loi faisant du premier lundi de septembre de chaque année un jour férié légal dans le district de Columbia et les territoires.

La forme que devraient prendre la célébration et la célébration de la fête du Travail a été décrite dans la première proposition de la fête - un défilé de rue pour montrer au public « la force et l'esprit de corps des organisations professionnelles et syndicales » de la communauté, suivi de un festival pour la récréation et l'amusement des travailleurs et de leurs familles. C'est devenu le modèle pour les célébrations de la fête du Travail. Des discours prononcés par des hommes et des femmes éminents ont été introduits plus tard, alors que l'accent était mis davantage sur l'importance économique et civique de la fête. Plus tard encore, par une résolution de la convention de la Fédération américaine du travail de 1909, le dimanche précédant la fête du travail a été adopté comme dimanche du travail et consacré aux aspects spirituels et éducatifs du mouvement ouvrier.

Le caractère de la célébration de la fête du Travail a changé ces dernières années, en particulier dans les grands centres industriels où les démonstrations de masse et les défilés gigantesques se sont avérés problématiques. Ce changement, cependant, est plus un changement d'accent et de moyen d'expression. Les discours de la fête du Travail prononcés par des dirigeants syndicaux, des industriels, des éducateurs, des religieux et des représentants du gouvernement sont largement diffusés dans les journaux, à la radio et à la télévision.

La force vitale du travail a contribué matériellement au niveau de vie le plus élevé et à la plus grande production que le monde ait jamais connue et nous a rapprochés de la réalisation de nos idéaux traditionnels de démocratie économique et politique. Il est donc approprié que la nation rende hommage le jour de la fête du Travail au créateur d'une grande partie de la force, de la liberté et du leadership de la nation - le travailleur américain.


Qui était le vrai « père de la fête du travail » ? La réponse est compliquée

Les racines profondes de la fête du Travail dans le mouvement travailliste sont claires : le président Grover Cleveland a signé une loi le 28 juin 1894, désignant la fête du Travail comme une fête nationale aux États-Unis comme une offre de paix à la suite d'une grève meurtrière des cheminots.

Mais exactement qui devrait compter comme le « fondateur » de la fête du Travail, qui est célébrée le premier lundi de septembre, fait l'objet d'un débat depuis les années 1890.

Les deux hommes qui obtiennent le plus de crédit sont Peter J. McGuire et Matthew Maguire, qui ont non seulement des noms à consonance similaire, mais étaient également tous deux des syndicalistes actifs d'origine irlandaise qui vivaient dans le New Jersey et ont fait campagne pour une journée de travail de huit heures. McGuire est souvent crédité d'avoir proposé l'idée de la fête du Travail et d'avoir décrit son objectif, tandis que Maguire (dont le prénom apparaît parfois épelé comme “Mathew”) est souvent crédité d'avoir exécuté l'idée.

Le premier défilé de la fête du Travail connu a eu lieu à New York le 5 septembre 1882 et plus d'une décennie avant que la fête du Travail ne devienne une fête nationale. Même cet événement portait les touches de McGuire et de Maguire. L'AFL-CIO dit que c'est Peter McGuire qui a présenté une résolution lors d'une réunion du Central Labour Union plus tôt cette année-là appelant à un défilé de rue des travailleurs le premier lundi de septembre, mais selon la New Jersey Historical Society, c'était Matthew Maguire&mdashsecretary et un des dirigeants de la Central Labour Union&mdashqui ont envoyé des annonces du défilé et des invitations aux participants, et sont montés dans la voiture menant le défilé.

Dans un domaine au moins, les deux hommes différaient. Alors qu'on dit que Maguire n'a pas souvent parlé de sa position dans l'histoire de la fête du Travail, McGuire a clairement affirmé son rôle dans l'article de 1897 "La fête du travail et sa naissance et sa signification" dans le Fédéraliste américain. Dans l'article, il a écrit que lors d'une réunion de l'Union centrale du travail le 8 mai 1882, il a "exhorté" à "réserver un jour de l'année" pour une "fête du travail". les vacances seraient célébrées par un grand défilé de rue pour montrer la force et esprit de corps des organisations professionnelles et syndicales, suivi d'un pique-nique de célébration. La fête du Travail, a-t-il écrit, serait le moment d'"honorer les travailleurs de la terre et de rendre hommage à ceux qui, par nature grossière, ont creusé et sculpté tout le confort et la grandeur que nous contemplons".

Mais étant donné que McGuire a écrit son récit 15 ans après le premier défilé de la fête du Travail, certains experts suggèrent qu'il peut y avoir eu d'autres facteurs dans play&mdashor un facteur en particulier : dans les années qui ont suivi, Matthew Maguire s'était présenté à la vice-présidence.

Parce que l'AFL était très apolitique, le fait que Mathew Maguire ait eu l'effronterie de se présenter comme candidat à la vice-présidence sur la liste du Parti travailliste national-socialiste en 1896 a effacé ses chances de reconnaissance en tant que père de la fête du Travail, a écrit Ted Watts dans le livret Le premier défilé de la fête du travail, suggérant que Maguire a été délibérément exclu du récit parce que le syndicat avait décidé que la politique de McGuire était plus conforme à l'image qu'ils voulaient projeter.

En effet, alors que McGuire avait des opinions "radicales" similaires en tant que jeune homme, il les avait "modifiées" en vieillissant, gagnant la réputation d'être "un membre important de l'establishment syndical", le département américain. de l'historien travailliste Jonathan Grossman a écrit en 2001. De plus, un 4 septembre 1967, Appel du matin L'article rapportait que le Parti travailliste socialiste était opposé à la fête du Travail en général, estimant que cela nuisait au 1er mai, qu'il considérait comme la fête des travailleurs supérieurs.

Cela dit, Maguire avait aussi ses partisans. L'édition du 6 septembre 1891 du journal socialiste Les personnes a rapporté que "le premier grand défilé de la fête du travail" a été organisé par le Syndicat central du travail par l'intermédiaire de son premier secrétaire, Matthew Maguire. Les chercheurs de MyHeritage, qui ont récemment enquêté sur la question de la fondation de la fête du travail, ont déterré un Paterson Nouvelles article du 10 juillet 1896 & mdasha un an avant le compte de McGuire & mdash rapportant que " Maguire prétend être l'auteur de la fête du travail " et, " c'est lui qui a le premier publié une proclamation en tant que secrétaire de l'Union centrale du travail pour une fête du travail. ” En 1897, William McCabe, le grand maréchal du premier défilé de la fête du Travail, a rappelé que Maguire avait suggéré le défilé. Des livres sur l'histoire des fêtes et des coutumes populaires, comme le livre de 1898 Curiosités des coutumes populaires et le livre de 1912 Le Days et actes, ont également attribué à Maguire l'exécution de la première fête du travail et la coordination avec divers groupes syndicaux. Et MyHeritage a également montré à TIME un document dactylographié du cimetière du Saint-Sépulcre, indiquant que Maguire a été enterré le 1er janvier 1917, à l'âge de 65 ans, et comprenant le commentaire manuscrit, "Cet homme a fondé la fête du Travail".

Peut-être qu'aucun moment n'illustre aussi bien les tensions entre les deux camps que ce qui s'est passé lorsque le stylo que le président Cleveland a utilisé pour signer la loi faisant de la fête du Travail une fête nationale a été remis au chef de l'AFL, Samuel Gompers, qui était l'ami de McGuire. Un éditorial du 2 juillet 1894 intitulé "Honneur à qui l'honneur est dû" dans le journal de Paterson, N.J., le Appel du matin ont rapporté que les représentants syndicaux locaux pensaient que Matthew Maguire, alors conseiller municipal de la ville, méritait plutôt la plume, pour être "l'auteur incontesté de la fête du Travail comme jour férié". Les récits de duel de la première fête du Travail se sont poursuivis. à affronter tout au long de la première moitié du XXe siècle.

Dans les années 1950, il est apparu qu'une histoire pouvait prévaloir. En août 1952, un mémorial à Peter J. McGuire a été érigé à Pennsauken, N.J. Quatre ans plus tard, le président Dwight D. Eisenhower a invité les descendants de McGuire à la Maison Blanche pour le dévoilement d'un timbre-poste américain sur le thème du travail.

Mais au fil des ans, les questions sur les détails des deux comptes n'ont fait qu'accroître la confusion.

Grossman, l'historien du ministère du Travail, a écrit que TV Powderly, grand maître ouvrier des Chevaliers du travail, a affirmé que Peter McGuire aurait admis que son nom aurait pu être confondu avec celui de Matthew Maguire. À la fin des années 1960. , la petite-fille de Maguire, Doris Atherton, a donné le Paterson Appel du matin sa copie de la nécrologie de Maguire de 1917 qui disait : « Bien que cela ne soit pas généralement connu, le défunt était en réalité à l'origine de la fête nationale connue sous le nom de « Fête du travail ». Elle a affirmé que son père lui avait dit que Peter McGuire était présente à la signature du projet de loi, et lorsque le président Cleveland l'a félicité, ce n'est que parce qu'il a confondu les deux hommes qu'elle a également affirmé que Cleveland avait envoyé à son grand-père une lettre d'excuses, perdue depuis, lui disant que il méritait le crédit pour l'idée de la fête du travail.”

De plus, aux alentours de la fête du Travail 1968, le Paterson Appel du matin a fait valoir que la réunion du 8 mai 1882 au cours de laquelle McGuire aurait appelé à un défilé n'avait même jamais eu lieu en premier lieu et si elle avait eu lieu un autre jour, qu'elle n'aurait pas été le site de la première mention d'un défilé de la fête du Travail . Selon les recherches menées pour l'article de George Pearlman, membre d'un syndicat de machinistes dont Maguire avait fait partie, TV Powderly a écrit en 1893 que les Knights of Labor de NY (un groupe dont seul Maguire faisait partie) avaient été discrètement discuter de l'idée d'une fête du travail avant même 1882.

L'orthographe fréquente de Matthew Maguire comme Matthew McGuire, et l'orthographe continue du nom de Maguire dans les comptes et répertoires ultérieurs, ont conduit la famille et les partisans de Maguire à croire que Maguire avait été confondu avec McGuire tout le temps.

Le membre du Congrès du N.J. Charles S. Joelson a soumis le Appel du matin rapportant au dossier du Congrès le 9 septembre 1968, déclarant qu'il "indiquait de manière concluante" que Maguire est "le véritable créateur de la fête du Travail". La même année, le secrétaire américain au Travail Willard Wirtz a déclaré que " 8220en ce qui concerne le ministère du Travail, le « père de la fête du Travail » était Matthew Maguire. Et en 1972, les descendants de Maguire ont fondé l'Association Matthew Maguire pour continuer à promouvoir l'idée que Maguire a fondé la fête du Travail pour les années à venir, un 2 septembre 1973, comté de Bergen Enregistrer article de journal, trouvé par MyHeritage, montre.

Cette recherche n'a cependant pas freiné l'enthousiasme des partisans de McGuire. Le mémorial de McGuire vient d'être ajouté au registraire national des lieux historiques en 2019, et un projet de loi a été présenté au Congrès pour en faire un monument historique. Au fil des ans, les syndicalistes se sont rendus en pèlerinage sur la tombe de McGuire à Pennsauken, dans le New Jersey, qui le décrit également comme le « père de la fête du Travail ».

Toutes ces années plus tard, la question ne sera peut-être jamais résolue à coup sûr, du point de vue de certains boosters de main-d'œuvre, c'est parfaitement bien.

« À partir des dossiers disponibles, il est impossible de déterminer si Peter J. McGuire ou Matthew Maguire, ou un autre dirigeant syndical était l’esprit en mouvement », a écrit Grossman. Mais les deux peuvent revendiquer le mérite du succès de la fête du Travail. Après tout, alors que le défilé de la ville de New York a été un succès, il n'a pas fait de la fête du Travail une fête américaine importante à elle seule.

« La fête du Travail est la création du mouvement syndical, avec la coopération des gouvernements local, étatique et fédéral », souligne Grossman. “Comme beaucoup d'idées et d'institutions, elle a été créée parce que son heure était venue. Parce que la fête du Travail a répondu aux besoins de l'époque, de nombreux hommes ont participé à son développement.”


Une histoire de progrès lents et progressifs

La fête du Travail était considérée comme un geste de conciliation envers le travail et est devenue l'alternative la moins radicale à la Journée internationale des travailleurs. Dans les années qui ont suivi, les propriétaires d'entreprises ont commencé à accepter les demandes des travailleurs pour un meilleur traitement. En 1914, Henry Ford a plus que doublé son salaire à 5 $. Lorsque ses bénéfices ont doublé en deux ans, ses rivaux ont réalisé qu'il était peut-être sur quelque chose. En 1926, il réduit les heures de travail des ouvriers de neuf à huit. ??

Pendant le New Deal, la Fair Labor Standards Act de 1938 limitait le travail des enfants, fixait un salaire minimum et imposait une semaine de travail plus courte, avec une rémunération des heures supplémentaires pour les quarts de travail plus longs. Dans les années 1940, la semaine de travail moyenne était tombée à cinq journées de huit heures. Aujourd'hui, dans un renversement de l'ancien arrangement, les heures de travail sont plus courtes pour les ouvriers moins qualifiés, tandis que les cols blancs mettent des semaines plus longues.


Leçons de la première fête du travail aux États-Unis et de l'augmentation du nombre de femmes qui vivent seules

Lors de la première célébration de la fête du Travail de l'histoire américaine, quelque 12 000 commerçants ont défilé dans les rues de New York. Les fabricants de cigares, les forgerons et les maçons (tous des hommes) portaient des banderoles en soie appelant à une journée de travail de huit heures, à la fin du travail des enfants et à l'abolition des immeubles honteux de New York. Après des années de lutte, ils ont été victorieux.

Je me suis souvenu du défilé de la fête du Travail de 1882 lorsque le Bureau du recensement des États-Unis a publié la semaine dernière des données sur la composition actuelle des familles américaines. Au-delà du fait évident que les femmes représentent aujourd'hui environ la moitié de la main-d'œuvre américaine, les changements dans la famille américaine ont été dramatiques. Mes deux grands enseignements du rapport sont que plus d'adultes (en particulier de femmes) vivent seuls que jamais et que la récession économique a eu un effet dévastateur sur les femmes célibataires américaines.

Vivre seul la nouvelle normalité
En 1970, seulement 17 pour cent des ménages américains contenaient des hommes et des femmes « célibataires » qui se débrouillaient sans conjoints, enfants, parents ou colocataires indépendants. Aujourd'hui, plus d'un quart des ménages répondent à cette définition. Les femmes vivant seules aujourd'hui représentent 15 % de tous les ménages américains, contre seulement 5,6 % en 1970. (Je peux imaginer à quel point ce nombre aurait été petit en 1882.) Pendant ce temps, la part des ménages américains composée de couples les enfants de moins de 18 ans ont diminué de moitié, passant de 40 pour cent en 1970 à seulement 20 pour cent aujourd'hui. "Vivre seul est devenu plus répandu, car le nombre croissant de ménages d'une personne a compensé le nombre décroissant de ménages mariés avec enfants", a rapporté le Census Bureau. "L'augmentation du nombre de personnes vivant seules et le déclin du nombre de ménages mariés – les prises reflètent un âge croissant au premier mariage pour les hommes et les femmes."

Ce phénomène de solitude n'est pas une surprise pour le Voter Participation Center, le groupe frère de Women's Voices. Fonds d'action pour le vote des femmes. Au cours de la dernière décennie, nous avons suivi l'importance politique et démographique croissante des femmes non mariées (jamais mariées, séparées, divorcées ou veuves). encore plus profond. En 2012, les femmes célibataires ont soutenu le président Obama contre Mitt Romney de 36 points de pourcentage, une marge massive qui a permis d'endiguer d'autres pertes. Même si Obama a perdu les voix des femmes mariées de 7 points en 2012, il s'est rattrapé par son soutien écrasant parmi les femmes célibataires. Le fait est que, alors que les rangs des femmes célibataires et des mères célibataires augmentent et continuent de changer notre définition de la « famille américaine typique », nous devons prêter attention à leurs problèmes – et respecter leur influence politique croissante.

Les mères célibataires dévastées par la récession
Le Census Bureau a également clairement indiqué que les femmes non mariées et leurs enfants étaient les plus touchés par les effets de la récession économique. Bien que neuf pour cent des familles mariées vivaient en dessous du seuil de pauvreté et recevaient des coupons alimentaires en 2012, la proportion parmi les ménages monoparentaux était quatre fois plus élevée. Selon les données, 38,8% de toutes les mères célibataires vivent actuellement dans la pauvreté et reçoivent des coupons alimentaires fournis par le gouvernement, et un tiers de toutes les mères américaines célibataires sont au chômage.

Bien que la récession ait officiellement pris fin en 2009, les salaires stagnent, les inégalités de revenus montent en flèche et les femmes célibataires continuent de souffrir. De 2007 à 2012, le nombre de mères célibataires ayant reçu des bons d'alimentation est passé de 28 % à 39 %. La pauvreté sévit aujourd'hui chez les enfants des familles monoparentales. Près de la moitié des 17,9 millions d'enfants américains qui vivent uniquement avec leur mère vivent désormais dans la pauvreté, ce qui justifie de manière convaincante l'augmentation du salaire minimum afin que les mères célibataires puissent joindre les deux bouts pour leur famille.

Améliorer la vie des travailleurs américains vulnérables aujourd'hui
Alors que nous célébrons la fête du Travail aujourd'hui, nous devrions réfléchir au chemin parcouru en tant que nation depuis 1882. Et pourtant, jusqu'où nous devons aller pour continuer à améliorer la vie des travailleurs américains vulnérables. C'est particulièrement vrai de notre main-d'œuvre croissante de mères célibataires, qui parviennent à peine à s'en sortir.

Page Gardner est président et fondateur du Voter Participation Center. Suivez VPC sur Twitter @Voter Center.


Société historique de Wilton

Le 5 septembre 1882, quelque 10 000 travailleurs se sont rassemblés à New York pour participer au premier défilé américain de la fête du Travail. Après avoir marché depuis l'hôtel de ville, passé devant les tribunes d'examen à Union Square, puis dans le centre-ville jusqu'à la 42e rue, les travailleurs et leurs familles se sont réunis dans le parc Elm de Wendel pour un pique-nique, un concert et des discours. Cette première célébration de la fête du Travail a été organisée et exécutée avec empressement par la Central Labour Union de New York, un groupe de coordination composé de représentants de nombreux syndicats locaux.

Les célébrations de la fête du Travail à New York ont ​​inspiré des événements similaires à travers le pays. En 1894, le Congrès a adopté une loi faisant de la fête du Travail une fête nationale.

Bannière de la journée de huit heures, Melbourne, 1856

Le mouvement des huit heures fait partie de l'histoire des débuts de la célébration de la fête du Travail dans de nombreux pays et cultures.

De nos jours, la fête du Travail est moins associée aux activités syndicales et aux marches de protestation qu'aux loisirs.

Pour beaucoup, les vacances sont le moment des pique-niques en famille, des événements sportifs et du dernier hourra de l'été.


L'histoire de la fête du travail

La fête du Travail, le premier lundi de septembre, est une création du mouvement ouvrier et est dédiée aux réalisations sociales et économiques des travailleurs américains. Il constitue un hommage national annuel aux contributions des travailleurs à la force, à la prospérité et au bien-être de notre pays.

Plus de 100 ans après la première célébration de la fête du Travail, il subsiste un doute quant à savoir qui a proposé le premier le jour férié aux travailleurs.

Certains documents montrent que Peter J. McGuire, secrétaire général de la Fraternité des charpentiers et menuisiers et cofondateur de la Fédération américaine du travail, a été le premier à suggérer une journée pour honorer ceux « qui, par nature grossière, ont creusé et sculpté toute la grandeur que nous voir."

Mais la place de Peter McGuire dans l'histoire de la fête du Travail n'est pas restée incontestée. Beaucoup pensent que Matthew Maguire, un machiniste, et non Peter McGuire, a fondé la fête. Des recherches récentes semblent soutenir l'affirmation selon laquelle Matthew Maguire, plus tard secrétaire de la section locale 344 de l'Association internationale des machinistes à Paterson, N.J., a proposé le jour férié en 1882 alors qu'il était secrétaire de la Central Labour Union à New York. Ce qui est clair, c'est que la Central Labour Union a adopté une proposition de fête du Travail et a nommé un comité pour planifier une manifestation et un pique-nique.

Le premier jour férié de la fête du Travail a été célébré le mardi 5 septembre 1882 à New York, conformément aux plans de la Central Labour Union. L'Union centrale du travail a tenu son deuxième jour férié un an plus tard, le 5 septembre 1883.

En 1884, le premier lundi de septembre a été choisi comme jour férié, comme initialement proposé, et la Central Labour Union a exhorté des organisations similaires dans d'autres villes à suivre l'exemple de New York et à célébrer une « fête des travailleurs » à cette date. L'idée s'est répandue avec la croissance des organisations syndicales et, en 1885, la fête du Travail a été célébrée dans de nombreux centres industriels du pays.

Au fil des ans, la nation a accordé une importance croissante à la fête du Travail. La première reconnaissance gouvernementale est venue des ordonnances municipales adoptées en 1885 et 1886. C'est à partir d'eux que s'est développé le mouvement pour sécuriser la législation de l'État. Le premier projet de loi de l'État a été présenté à la législature de New York, mais le premier à devenir loi a été adopté par l'Oregon le 21 février 1887. Au cours de l'année, quatre autres États - Colorado, Massachusetts, New Jersey et New York - ont créé la fête du Travail. jour férié par voie législative. À la fin de la décennie, le Connecticut, le Nebraska et la Pennsylvanie avaient emboîté le pas. En 1894, 23 autres États avaient adopté le jour férié en l'honneur des travailleurs, et le 28 juin de la même année, le Congrès a adopté une loi faisant du premier lundi de septembre de chaque année un jour férié légal dans le district de Columbia et les territoires.

La forme que devraient prendre la célébration et la célébration de la fête du Travail a été décrite dans la première proposition de la fête - un défilé de rue pour montrer au public « la force et l'esprit de corps des organisations professionnelles et syndicales » de la communauté, suivi de un festival pour la récréation et l'amusement des travailleurs et de leurs familles. C'est devenu le modèle pour les célébrations de la fête du Travail. Des discours prononcés par des hommes et des femmes éminents ont été introduits plus tard, alors que l'accent était mis davantage sur l'importance économique et civique de la fête. Plus tard encore, par une résolution de la convention de la Fédération américaine du travail de 1909, le dimanche précédant la fête du travail a été adopté comme dimanche du travail et consacré aux aspects spirituels et éducatifs du mouvement ouvrier.

Le caractère de la célébration de la fête du Travail a changé ces dernières années, en particulier dans les grands centres industriels où les démonstrations de masse et les défilés gigantesques se sont avérés problématiques. Ce changement, cependant, est plus un changement d'accent et de moyen d'expression. Les discours de la fête du Travail prononcés par des dirigeants syndicaux, des industriels, des éducateurs, des religieux et des représentants du gouvernement sont largement diffusés dans les journaux, à la radio et à la télévision.

La force vitale du travail a contribué matériellement au niveau de vie le plus élevé et à la plus grande production que le monde ait jamais connue et nous a rapprochés de la réalisation de nos idéaux traditionnels de démocratie économique et politique. Il est donc approprié que la nation rende hommage le jour de la fête du Travail au créateur d'une grande partie de la force, de la liberté et du leadership de la nation - le travailleur américain.


Devenir une fête nationale

Il faudrait un autre affrontement dans le Midwest américain pour faire de la fête du Travail un jour férié fédéral. Le 11 mai 1894, les travailleurs de la Pullman Palace Car Company, un constructeur de wagons près de Chicago, se sont mis en grève pour protester contre leurs bas salaires et leurs journées de travail de 16 heures. Le 22 juin, des membres de la puissante American Railway Union (ARU) ont rejoint leur lutte en refusant de déplacer les voitures Pullman d'un train à un autre, paralysant ainsi le trafic ferroviaire à travers le pays. (Voici l'histoire du poing levé, symbole mondial de la lutte contre l'oppression.)

À Washington, D.C., les politiciens ont cherché à apaiser le mouvement ouvrier. À l'époque, la législation fédérale visant à désigner la fête du Travail comme jour férié languissait au Congrès depuis 10 mois après que le sénateur américain James Kyle, un populiste du Dakota du Sud, l'ait introduite en août 1893. Pour apaiser les grévistes et leurs partisans, le Sénat a rapidement adopté le projet de loi le 22 juin, le même jour où l'ARU a rejoint la grève Pullman. Le projet de loi a été adopté par la Chambre quatre jours plus tard et le président Cleveland l'a promulgué le 28 juin 1894.

Bien que les vacances soient souvent décrites comme un geste conciliant en temps de crise, Cleveland n'était guère un allié des attaquants du Pullman. Le 3 juillet, quelques jours seulement après la signature du projet de loi, il a ordonné aux troupes fédérales de se rendre à Chicago pour mettre fin au boycott. Des grévistes furieux ont commencé à se révolter et, le 7 juillet, des gardes nationaux ont tiré sur une foule et tué jusqu'à 30 personnes.


Chronologie de l'histoire du travail aux États-Unis

Voici une chronologie quelque peu tronquée de l'histoire du travail américain que j'ai écrite pour une exposition à la Hull House à Chicago. Il manque de contexte social et politique, mais il met en évidence quelques-uns des événements les plus importants.

1866 : Fondation de l'Union nationale du travail
La NLU est la première fédération syndicale nationale aux États-Unis, dédiée en grande partie à la lutte pour la journée de huit heures. Cet objectif n'est pas atteint au niveau national, bien qu'en 1868, le Congrès établisse la journée de huit heures pour les employés du gouvernement (une loi qui n'est pas toujours appliquée). L'organisation s'effondre pendant la dépression des années 1870.

1869 : Fondation des Chevaliers du Travail
Cette organisation nationale se développe dans les années 1870 alors que la NLU s'estompe en 1886, à la suite de grandes victoires dans les grèves contre les compagnies de chemin de fer, elle compte 800 000 membres. Son objectif à long terme est de créer une communauté coopérative du travail aux États-Unis, dans laquelle le système des salaires serait aboli et les travailleurs contrôleraient leur propre travail. Plus immédiatement, il se bat pour la journée de huit heures, des salaires plus élevés, les droits économiques des femmes, l'égalité raciale, les lois contre le travail des enfants et le syndicalisme industriel (selon lequel tous les travailleurs d'une même industrie sont organisés en un seul syndicat plutôt que séparés par compétence -niveau et professions, comme dans le syndicalisme de métier). Il facilite également la création de centaines de coopératives de travail associé à travers le pays.

Été 1877 : la grande grève des cheminots, alias le grand bouleversement
En réponse aux baisses de salaires, à la dépression, au chômage et au traitement sauvage des capitalistes, des grèves spontanées se sont propagées le long des voies ferrées de la Virginie-Occidentale aux villes du Maryland, de Pennsylvanie, de l'Illinois, du Missouri et d'autres États. Au moment où la grève colossale est écrasée par les milices de l'État, les forces de police et les troupes fédérales – après 45 jours de résistance acharnée des travailleurs – une centaine de personnes ont été tuées et 100 000 travailleurs se sont mis en grève. Malgré sa défaite en 1877 par les forces combinées du pouvoir privé et du gouvernement, le mouvement ouvrier continue de croître rapidement dans les années 1880.

4 mai 1886 : attentat à la bombe contre Haymarket à Chicago
Lors d'un rassemblement de soutien au mouvement national pour une journée de huit heures - un mouvement qui a inspiré un demi-million d'ouvriers à se mettre en grève le 1er mai 1886 - une personne non identifiée jette une bombe dans la foule qui tue sept policiers et plusieurs civils. Dans un procès ultérieur très critiqué pour son manque d'objectivité, huit anarchistes sont reconnus coupables de complot (mais pas d'avoir lancé la bombe), dont sept sont condamnés à mort. L'attentat à la bombe déclenche une répression à l'échelle nationale contre le mouvement ouvrier militant, portant un coup terrible aux Chevaliers du travail et aux espoirs révolutionnaires qu'il symbolisait.

Décembre 1886 : Formation de la Fédération américaine du travail
L'AFL est fondée en tant qu'alternative syndicale aux Chevaliers du travail et adopte par conséquent une approche relativement conservatrice de l'activisme syndical. It eschews “social movement unionism” and opposition to capitalism as such, focusing instead on bread-and-butter issues like wages and other incremental demands that can be won through collective bargaining. As the Knights of Labor collapses, the AFL slowly grows to encompass millions of (mostly skilled) workers.

July 2, 1890: Passage of the Sherman Anti-Trust Act
This law is intended to prohibit business activities that interfere with free competition. In one of history’s many ironies, though, it is frequently used to justify injunctions against union activities, such as strikes, that are said to interfere with competition.

Summer, 1892: Homestead strike
In an attempt to destroy the Amalgamated Association of Iron and Steel Workers (AA), the powerful union of skilled workers at the Carnegie steel plant in Homestead, Pennsylvania, Henry Clay Frick locks them out of the plant. Other workers in the plant and town then go on strike in solidarity with their fellows. The conflict escalates as Frick tries to break the strike with the help of 300 Pinkerton “detectives”—effectively a private army—but a bloody battle ensues between them and the townspeople of Homestead. The strike is finally defeated after the governor dispatches a militia against the workers, with the further result that the AA’s power in the industry is broken. For the next forty-five years, the steel industry will remain essentially non-union.

Summer, 1894: Pullman strike
Factory employees of the Pullman Company in Chicago go on strike to protest their low wages and abysmal treatment by George Pullman. In solidarity, Eugene Debs and his American Railway Union declare a boycott of all trains carrying Pullman cars at its peak, the boycott involves 250,000 workers. President Grover Cleveland sends troops to Chicago to get the trains moving again, which infuriates the strikers, who react with violence. At length the army is able to subdue the workers (at the cost of many lives) and end the strike, which results in the dissolution of the American Railway Union and the arrest of its leaders for violating a federal injunction against the strike.

1905: the Industrial Workers of the World is formed
Despite its many defeats, the militant wing of the labor movement remains unbowed. It forms the IWW as a radical, anarcho-syndicalist alternative to the more conservative AFL, and organizes workers along class lines rather than occupational lines. It is the only union at the time to welcome all people into its ranks, including immigrants, women, and African-Americans. Before it loses influence during the waves of government repression that follow World War I, it plays a major role in campaigns for free speech and in some of the era’s most important industrial conflicts.

1909: Shirtwaist strike in New York
Workers in the garment industry, which employs primarily young women, vote for a general strike against low pay, long hours, awful working conditions, and discrimination for union activity. Led mostly by rank-and-file women, the strike of almost thirty thousand lasts eleven weeks. Finally employers give in to most of the workers’ demands, including a shorter week, no discrimination against union loyalists, and negotiation of wages with employees. The groundwork for industrial unionism is laid in the garment industry as the International Ladies Garment Workers Union gains thousands of members, proving to conservative AFL leaders that a multi-ethnic, immigrant, female workforce is worth organizing.

March 25, 1911: Triangle Shirtwaist factory fire in New York City
Locked inside the factory by its owners, 146 garment workers (mostly young women) die during the fire, many by jumping to their deaths from the ninth and tenth floors. While the factory’s owners are not convicted of any crime, the incident leads to new safety regulations and a modernization of New York’s labor laws.

January–March, 1912: Textile strike in Lawrence, Massachusetts
More than twenty thousand workers, again primarily women and girls, walk out of the mills in response to a pay cut. The IWW takes over leadership of the strike and establishes several innovative practices, such as sending strikers’ children to sympathizers in other states who will temporarily care for them. The police beat mothers, children, and pregnant women, which so inflames national sentiment that Congress holds investigative hearings that reveal the terrible conditions at the Lawrence mills. Eventually the company agrees to nearly all the workers’ demands, thus furthering the unionization of the garment industry.

April 20, 1914: Ludlow massacre
This event is the climax of the deadliest strike in U.S. history, called by the United Mine Workers in 1913 to protest horrific conditions at John D. Rockefeller’s mines in Colorado. For months, company-instigated violence failed to break the will of the strikers and their families. On April 20, the National Guard and local militiamen attack the strikers’ tent colony with machine guns (killing several people), then set fire to the tents as workers and their families flee. Eleven children and two women suffocate and burn to death under one of the tents. Ultimately the strike is lost, but the government commission that investigates the massacre provides support for many union demands, such as the eight-hour day and abolition of child labor.

1916: Congress passes the Adamson Act
This law establishes the eight-hour day for railroad workers, with additional pay for overtime work. It is the first federal law to regulate hours of work in private companies.

1919: Postwar strike wave
Following World War I, four million workers go on strike for higher wages and better working conditions. The response by business and government is the “Red Scare,” or demonization of strikers as Communists. The violent repression of the strikes presages a decade of terrible setbacks for labor, which end only with the upsurge of popular protest in the Great Depression.

1932: Norris-La Guardia Act is passed
This law bans “yellow-dog contracts,” which stipulate that an employee cannot join a union during the course of his employment, and forbids federal courts from issuing injunctions against nonviolent labor disputes such as strikes. It is a great victory for organized labor, anticipating the more comprehensive Wagner Act of 1935.

April–June, 1934: Toledo Auto-Lite strike
Led by the small American Workers Party, and with the decisive help of class-conscious unemployed workers, employees of an auto parts plant in Toledo, Ohio walk off the job to achieve union recognition, improved working conditions, and a wage increase. The strike lasts almost two months and survives a five-day battle between workers and thousands of police and National Guard troops (a battle in which hundreds are injured and several killed). Under the threat of a general strike, Auto-Lite finally agrees to nearly all the union’s demands. This victory leads to the rapid unionization of other workplaces in Toledo.

May–August, 1934: Minneapolis Teamsters strike
Local 574 of the International Brotherhood of Teamsters strikes for union recognition and its right to speak for all of its members. The city’s commerce virtually shuts down as trucking operations come to a halt. Serving, as usual, as the business community’s enforcers, the police violently but fruitlessly attempt to break the strike. After weeks of virtual civil war, employers finally give in to the union’s demands—a victory that sets the Teamsters up to eventually become a major national union.

May–July, 1934: West Coast waterfront strike
First longshoremen, then sailors and other maritime workers, in every port on the West Coast go on strike for union recognition, a coast-wide contract, and a union-controlled hiring hall. After a brutal police action a couple months into the strike, dozens of unions in San Francisco vote for a general strike, which lasts four days. The dispute finally goes to arbitration, which hands the maritime workers several victories: for example, the International Longshoremen’s Association gains substantial control over hiring on the docks, employees’ wages increase, and shift hours are reduced.

September, 1934: Textile workers strike
Under the leadership of the United Textile Workers, 400,000 workers from New England to the South go on strike for a thirty-hour week, a minimum wage, union recognition, and better working conditions. “Flying squadrons” travel from plant to plant, calling workers out. In response, employers call on local and state authorities, who send the police and National Guard to wage near-war on the strikers (especially in the South). At length the UTW calls off the strike, which ends in total failure. For the rest of the century the South remains largely un-unionized, despite CIO efforts to organize it.

July, 1935: Franklin Roosevelt signs the National Labor Relations Act into law
One of the U.S. labor movement’s greatest victories, the NLRA (otherwise known as the Wagner Act) guarantees the right of private-sector employees to organize into unions and bargain collectively, and to strike. It forbids discrimination against workers for engaging in union activity or filing charges against their employer. For purposes of enforcement it establishes the National Labor Relations Board, which oversees elections for union representation and investigates charges of unfair labor practices.

August, 1935: Roosevelt signs the Social Security Act
This law creates the foundation of the modern U.S. welfare state, by providing federal assistance for the elderly, unemployment insurance, and assistance to children whose families have low income. In later years, particularly the 1960s, the law’s provisions are made more generous, though still not comparable to the generosity of many European welfare systems.

November, 1935: the Committee for Industrial Organization is formed
Later called the Congress of Industrial Organizations (CIO), its purpose is to do what the AFL has failed to do: organize workers in the mass-production industries, such as automobile and steel production, into one big union each. In the following years, such iconic mass unions as the United Autoworkers, the United Electrical Workers, the United Steelworkers, and the United Packinghouse Workers achieve unprecedented successes in their respective industries, and the CIO, having left the AFL, grows to encompass millions of workers by the late 1940s. At long last, the “industrial unionism” dream of the Knights of Labor and the IWW has to some extent been realized.

Winter, 1936-37: Sit-down strike against General Motors in Flint, Michigan
One of the most celebrated events in U.S. labor history, this strike leads to the unionization of much of the automobile industry and thereby the first major victory of the newly formed CIO. The new tactic of occupying the factory—rather than forming a picket line outside—is used to prevent the company from using strikebreakers and to make it harder for police to break up the strike. Within six weeks GM realizes it has no choice but to negotiate with the UAW the resultant contract gives the union such prestige that in one year it gains 500,000 members.

March 2, 1937: U.S. Steel concedes the unionization of its employees
Since the summer of 1936, the Steel Workers Organizing Committee (SWOC) (of the CIO) has been signing up thousands of steel workers as members, in the first stage of its drive to organize the steel industry. Early in 1937 the head of U.S. Steel, Myron Taylor, secretly meets with John L. Lewis, head of the CIO, and agrees not only to recognize SWOC as a bargaining agent but also to an eight-hour day for employees, a wage increase, seniority protection, and a grievance procedure. These astonishing concessions are due to Taylor’s desire to avoid a strike at a time when Europe is preparing for war and needs to import steel.

May 30, 1937: Memorial Day massacre in Chicago
Chicago police shoot and kill ten unarmed demonstrators (injuring many others) in a crowd of hundreds who have gathered to protest the refusal of small steel manufacturers to negotiate with SWOC. No policeman is prosecuted.

1938: Fair Labor Standards Act is passed
In a sense the culmination of decades of activism, this law mandates an eight-hour day and forty-hour week (with “time-and-a-half” for overtime), the abolition of child labor, and a national minimum wage. It applies to employees whose work relates to interstate commerce. In subsequent decades the law is expanded and improved upon many times, for instance by raising the federal minimum wage and by expanding coverage to some farm workers (in 1966).

1945-46: Postwar strike wave
After the conclusion of World War II, six million workers in the railroad, coal, automobile, oil, steel, electrical, maritime, and telephone industries go on strike—the largest strike wave in U.S. history. The pent-up frustrations of the war years, primary among them wage grievances, erupt in this rank-and-file upsurge met by repression that is not nearly as serious as in 1919. The workers win many of their less-radical demands, but the settlements negotiated by unions, companies, and the federal government set the stage for the conservative “liberal consensus” of the 1950s.

June 23, 1947: Congress passes the Taft-Hartley Act
Perhaps the most significant event in the early backlash against the New Deal and its empowerment of unions, the passage of the Taft-Hartley Act rolls back many of the advances labor has gained by the Wagner Act. It prohibits secondary strikes and boycotts, wildcat strikes, strikes by federal employees, and the “closed shop,” and allows states to pass “right-to-work” laws that ban the “union shop” (in which newly hired employees must become union members within a specified period of time). It also requires union leaders to sign affidavits saying they are not members of the Communist Party, a requirement that effectively purges many of the most militant activists from unions and contributes to the anti-Communist hysteria of the postwar years.

1955: Merger of the AFL and the CIO
In the context of the Cold War, the AFL-CIO is a conservative, bureaucratic organization that shows none of the social movement mentality of the CIO in the 1930s. Under George Meany, it supports U.S. imperialism in Vietnam and Latin America, and takes a generally conservative stance on the civil rights movement and feminism. Later, under Lane Kirkland in the 1980s, it is largely ineffectual in defending workers and unions from conservative attacks.

January 17, 1962: Federal employees win the right to collectively bargain
This landmark executive order signed by John F. Kennedy is a factor in the explosive growth of public-sector unionism in the 1960s and 1970s, as many states follow Kennedy’s example and permit state employees to unionize. The number of public-sector strikes also dramatically increases, even in cases where they are illegal.

June 10, 1963: Kennedy signs the Equal Pay Act
An amendment to the Fair Labor Standards Act, this law is intended to end wage disparities between the sexes. It prohibits sex discrimination in the payment of wages, thus allowing women’s pay to rise dramatically in the next fifty years (though on average it remains lower than men’s).

July 2, 1964: Lyndon Johnson signs the Civil Rights Act
Title VII of this Act outlaws workplace discrimination on the basis of race, sex, religion, or national origin (age and disability being added later).

Late 1960s–1970s: United Farm Workers organizes workers in California
Under the leadership of César Chávez, the UFW does what Saul Alinsky thought impossible: it organizes tens of thousands of farm workers and forces growers to sign union contracts. This is achieved through such unconventional tactics as mass boycotts (by 1975, 17 million Americans are boycotting grapes), hunger strikes, marches, and community organizing. In 1975 the Agricultural Labor Relations Act is passed in California, guaranteeing farm workers the right to organize, bargain with employers, and vote in state-supervised union elections.

December 29, 1970: Occupational Safety and Health Act becomes law
Before this law, government’s attention to issues of workplace safety has been scattered and minimal. Thousands of workers were killed in the workplace each year, and millions were harmed or disabled. The OSH Act establishes an infrastructure (the OSH Administration, or OSHA) to enforce health and safety regulations.

August, 1981: Air Traffic Controllers strike
The Professional Air Traffic Controllers Organization (PATCO) goes on strike for better working conditions and higher pay. President Reagan fires the 11,000 employees who have ignored his order to return to work, essentially destroying PATCO and signaling to employers that it’s open season on unions. In the 1980s, the federal government stops enforcing many of the Wagner Act’s provisions to protect workers and unions.

1985: Hormel Foods strike
In one of the longest strikes of the 1980s (lasting ten months), Hormel workers in Austin, Minnesota take a stand against the epidemic of wage cuts occurring in the U.S. manufacturing and food industries. The strike becomes a media sensation and leads to a national boycott of Hormel products, but in the end the workers cannot hold out against the opposition of their parent union (the United Food and Commercial Workers) and Hormel’s determination to defeat them.

Late 1980s: SEIU’s Justice for Janitors campaign begins
One of the most successful organizing campaigns in recent history, it has its first major victories in Los Angeles and spreads around the country in the succeeding decades. It uses many of the tactics of the United Farmworkers, which draw media attention. The campaign succeeds in raising wages for many thousands of janitors and improving their working conditions.

December 8, 1993: Bill Clinton signs NAFTA into law
The North American Free Trade Agreement between the U.S., Canada, and Mexico continues the neoliberal attack on workers and unions (under the guise of promoting “free markets”). By cutting back numerous regulations and social protections, in the next twenty years it contributes to record income inequality in North America, wage cuts, the loss of a million U.S. jobs, unions’ catastrophic loss of power, the decimation of Mexico’s peasantry and resultant influx of immigrants into the U.S., and the erosion of environmental protections. (See the Public Citizen’s Global Trade Watch report “NAFTA’s 20-Year Legacy,” at www.citizen.org.)

November 30–December 1, 1999: Seattle protests occur against the World Trade Organization
Tens of thousands of protesters, including trade unionists, environmentalists, students, and representatives of many left-wing groups, demonstrate and march through the streets of Seattle as the WTO meets downtown. The first major U.S. protest against corporate globalization, it provokes a savage response by the Seattle police force and hostile treatment by the media. Nonetheless, it successfully disrupts WTO negotiations and forces the mainstream media to acknowledge the alter-globalization movement.

February–June, 2011: Protests in Madison, Wisconsin
Over a hundred thousand people demonstrate in and around the Capitol building in protest against Governor Scott Walker’s bill to strip public employees (excluding police and firefighters) of the right to collectively bargain over pensions, health care, hours, safety, sick leave, and vacations, and to limit their pay raises, in addition to ending automatic union dues collection by the state. The bill passes and subsequently survives legal challenges. In the following years anti-union measures continue to pass in other states, as when Michigan and Indiana become “right-to-work” states in 2012.

Fall, 2011: Occupy Wall Street
While not strictly a labor action, this series of protests initiating in New York City and spreading around the world continues the post-NAFTA tradition of organized labor’s allying itself with other progressive forces to achieve common ends. The immediate target of OWS is the growing income inequality in the U.S., but more fundamentally it is directed against the very political economy of neoliberalism. On November 15 the New York protesters are forcibly evicted from Zuccotti Park, and similar crackdowns are coordinated across the country. Nevertheless, OWS succeeds in putting the issue of economic inequality onto the public agenda.

September, 2012: Chicago Teachers Union strike
Rejecting the paradigm of narrow “business unionism” and concessionary bargaining that most unions have followed in recent decades, the CTU embraces a militant, social-movement strategy to fight back against the national assault on public schools and teachers’ unions. Having painstakingly built up community support for teachers and students, the CTU is able to mobilize many thousands of people in picket lines and protest marches through the streets of Chicago to fight for improved public education. Drawing international attention, the strike makes possible what is widely considered a victory for the union in its contract negotiations with the Chicago Public School system.

-- What the next chapters in this epic story will be is up to the millions who are fighting for their basic human rights, and to the millions who have yet to join the struggle.


The Origins of Labor Day

Conceived by America’s labor unions as a testament to their cause, the legislation sanctioning the holiday was shepherded through Congress amid labor unrest and signed by President Grover Cleveland as a reluctant election-year compromise.

Pullman, Illinois, was a company town, founded in 1880 by George Pullman, president of the railroad sleeping car company. Pullman designed and built the town to stand as a utopian workers’ community insulated from the moral (and political) seductions of nearby Chicago.

The town was strictly, almost feudally, organized: row houses for the assembly and craft workers modest Victorians for the managers and a luxurious hotel where Pullman himself lived and where visiting customers, suppliers, and salesman would lodge while in town.

Its residents all worked for the Pullman company, their paychecks drawn from Pullman bank, and their rent, set by Pullman, deducted automatically from their weekly paychecks. The town, and the company, operated smoothly and successfully for more than a decade.

But in 1893, the Pullman company was caught in the nationwide economic depression. Orders for railroad sleeping cars declined, and George Pullman was forced to lay off hundreds of employees. Those who remained endured wage cuts, even while rents in Pullman remained consistent. Take-home paychecks plummeted.

And so the employees walked out, demanding lower rents and higher pay. The American Railway Union, led by a young Eugene V. Debs, came to the cause of the striking workers, and railroad workers across the nation boycotted trains carrying Pullman cars. Rioting, pillaging, and burning of railroad cars soon ensued mobs of non-union workers joined in.

The strike instantly became a national issue. President Grover Cleveland, faced with nervous railroad executives and interrupted mail trains, declared the strike a federal crime and deployed 12,000 troops to break the strike. Violence erupted, and two men were killed when U.S. deputy marshals fired on protesters in Kensington, near Chicago, but the strike was doomed.

On August 3, 1894, the strike was declared over. Debs went to prison, his ARU was disbanded, and Pullman employees henceforth signed a pledge that they would never again unionize. Aside from the already existing American Federation of Labor and the various railroad brotherhoods, industrial workers’ unions were effectively stamped out and remained so until the Great Depression.

It was not the last time Debs would find himself behind bars, either. Campaigning from his jail cell, Debs would later win almost a million votes for the Socialist ticket in the 1920 presidential race.

In an attempt to appease the nation’s workers, Labor Day is born
The movement for a national Labor Day had been growing for some time. In September 1892, union workers in New York City took an unpaid day off and marched around Union Square in support of the holiday. But now, protests against President Cleveland’s harsh methods made the appeasement of the nation’s workers a top political priority. In the immediate wake of the strike, legislation was rushed unanimously through both houses of Congress, and the bill arrived on President Cleveland’s desk just six days after his troops had broken the Pullman strike.

1894 was an election year. President Cleveland seized the chance at conciliation, and Labor Day was born. He was not reelected.

In 1898, Samuel Gompers, head of the American Federation of Labor, called it “the day for which the toilers in past centuries looked forward, when their rights and their wrongs would be discussed…that the workers of our day may not only lay down their tools of labor for a holiday, but upon which they may touch shoulders in marching phalanx and feel the stronger for it.”

Labor Day: a good-bye to summer

Almost a century since Gompers spoke those words, though, Labor Day is seen as the last long weekend of summer rather than a day for political organizing. In 1995, less than 15 percent of American workers belonged to unions, down from a high in the 1950’s of nearly 50 percent, though nearly all have benefited from the victories of the Labor movement.

And everyone who can takes a vacation on the first Monday of September. Friends and families gather, and clog the highways, and the picnic grounds, and their own backyards — and bid farewell to summer.

Left: A Labor Day parade on Main Street in Buffalo, New York, circa 1900. Photo courtesy of the Library of Congress.


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Commentaires:

  1. Tojind

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  2. Mikarisar

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