Comment la tradition du transfert pacifique du pouvoir a-t-elle commencé ?

Comment la tradition du transfert pacifique du pouvoir a-t-elle commencé ?

Aux petites heures du matin du 4 mars 1801, John Adams, le deuxième président des États-Unis, quitta tranquillement Washington, D.C. sous le couvert de l'obscurité. Il n'assisterait pas à la cérémonie d'inauguration organisée plus tard dans la journée pour son ancien ami, désormais rival politique, Thomas Jefferson, qui remplacerait bientôt Adams dans le manoir présidentiel encore inachevé.

Dans la foulée de sa défaite humiliante lors des élections de l'année précédente, Adams créait un précédent important. Son départ de ses fonctions a marqué le premier transfert de pouvoir pacifique entre opposants politiques aux États-Unis, désormais considéré comme une caractéristique de la démocratie nationale. Depuis lors, le perdant de chaque élection présidentielle de l'histoire des États-Unis a volontairement et pacifiquement cédé le pouvoir au vainqueur, malgré l'animosité personnelle ou les divisions politiques qui pourraient exister.

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Les premiers partis politiques

La Constitution des États-Unis a omis la mention des partis politiques, car de nombreux fondateurs considéraient les «factions» comme un danger pour la démocratie. « Les méfaits communs et continuels de l'esprit de parti sont suffisants pour qu'il soit de l'intérêt et du devoir d'un peuple sage de le décourager et de le restreindre », a déclaré George Washington en 1796, après avoir pris la décision capitale de se retirer après deux mandats en tant que le premier président de la nation.

Mais l'esprit de parti existait déjà aux États-Unis, même au sein du propre cabinet de Washington. En tant que premier secrétaire d'État du pays, Jefferson s'est affronté à plusieurs reprises avec Alexander Hamilton, le secrétaire au Trésor, à propos du pouvoir croissant du gouvernement fédéral, dont Jefferson se méfiait. En 1791, Jefferson et James Madison ont formé le Parti démocrate-républicain en opposition aux ambitieux programmes fédéralistes de Hamilton, notamment un nouveau système bancaire national.

Lors des élections de 1796, Jefferson et Adams, vice-président de Washington, se sont affrontés pour lui succéder, Adams remportant une victoire serrée. Parce que la Constitution n'avait pas prévu de partis politiques, le système d'élection du président ne les a pas pris en compte : le candidat qui a obtenu le plus de voix (Adams) est devenu président, et le finaliste (Jefferson) est devenu vice-président.

Pendant la présidence d'Adams, les républicains-démocrates et les fédéralistes se sont affrontés sur tout, des impôts à la religion, mais surtout sur le principal dilemme politique auquel la nation est confrontée : comment faire face à la Révolution française en cours. Jefferson et ses partisans étaient en faveur d'une alliance avec la France, tandis qu'Adams et les fédéralistes penchaient pour une relation plus forte avec la Grande-Bretagne et tentaient d'exercer un contrôle en adoptant les controversées lois sur les étrangers et la sédition, qui permettaient à Adams d'emprisonner ceux qui se prononçaient contre lui.

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La « Révolution de 1800 »

Ces divergences amères ont été au centre de la campagne présidentielle de 1800, qui s'est déroulée dans la presse hautement partisane. Les journaux fédéralistes et les documents de propagande qualifiaient les sympathisants français de radicaux dangereux, tandis que les républicains-démocrates accusaient les fédéralistes de vouloir rétablir une monarchie.

Pendant ce temps, les fédéralistes étaient divisés entre eux : Hamilton attaquait Adams par écrit et avait même conçu un plan raté pour faire voter les fédéralistes pour son colistier, Charles Cotesworth Pinckney.

Lors du dépouillement des votes, la confusion régnait. Bien que Jefferson et son colistier, Aaron Burr, aient battu Adams et Pinckney, tous deux avaient reçu le même nombre de votes électoraux. L'égalité a envoyé la décision à la Chambre des représentants, où Jefferson a finalement remporté la présidence au 36e tour. (Le 12e amendement, ratifié en 1804, exigerait que les électeurs votent séparément pour le président et le vice-président, évitant ainsi un chaos similaire à l'avenir.)

Avant de quitter ses fonctions, Adams a fait un certain nombre de nominations judiciaires fédéralistes, y compris l'installation de John Marshall comme juge en chef de la Cour suprême, ce qu'Adams a appelé plus tard «l'acte le plus fier» de sa vie. Puis, pour des raisons qu'il n'a jamais rendues publiques, il a choisi de sauter l'investiture de Jefferson, partant tôt le matin en diligence de Washington ce matin-là pour commencer le voyage de retour vers son bien-aimé Quincy, Massachusetts.

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Évolution de la passation pacifique du pouvoir

Depuis 1801, le transfert pacifique du pouvoir est resté une caractéristique du gouvernement américain, rejoignant le système bipartite en tant qu'aspect clé pour assurer une démocratie saine.

Mis à part le départ matinal d'Adams, une majorité de présidents sortants ont assisté aux investitures de leurs successeurs. Les exceptions notables incluent le propre fils d'Adams, John Quincy Adams, qui a refusé d'assister à la première cérémonie inaugurale d'Andrew Jackson en 1829; et Andrew Johnson, assiégé, qui refusa d'assister à l'investiture d'Ulysses S. Grant comme son successeur en 1869, préférant tenir une dernière réunion de son cabinet.

Les coutumes inaugurales des présidents sortants ont changé au fil des ans, selon le Comité conjoint du Congrès sur les cérémonies d'inauguration. En 1837, Jackson et son successeur, Martin Van Buren, ont commencé une nouvelle tradition en chevauchant ensemble jusqu'à l'investiture de Van Buren au Capitole des États-Unis. Jusqu'au début du XXe siècle, les présidents sortant et entrant sont également revenus ensemble à la Maison Blanche après les cérémonies d'inauguration. Theodore Roosevelt a été le premier à s'écarter de ce schéma en 1909 en se rendant directement du Capitole à la gare Union, où il a pris un train pour New York.

Des présidents ultérieurs, tels que Harry Truman, Dwight D. Eisenhower et Lyndon B. Johnson, ont quitté le parc du Capitole en voiture. Depuis le départ de Gerald Ford de ses fonctions en 1977, chaque président sortant et première dame ont quitté les cérémonies inaugurales par hélicoptère, laissant leurs successeurs assister à un déjeuner inaugural à l'intérieur du bâtiment du Capitole.

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